Quando le truppe russe si sono ammassate al confine con l’Ucraina alla fine dell’anno scorso, i leader occidentali hanno avvertito che un’invasione avrebbe portato enormi conseguenze economiche per il Cremlino. Quando questi tentativi di deterrenza sono falliti ei carri armati sono entrati, gli Stati Uniti, il Regno Unito e l’UE hanno attuato una campagna di sanzioni coordinate. Sebbene molti abbiano messo in dubbio l’esecuzione e l’efficacia di questa risposta, essa fornisce un valido banco di prova per il potere della finanza come strumento di governo.

Uno degli esempi più ovvi di come i paesi usano la finanza nella geopolitica è la colonizzazione economica (l’acquisizione di industrie all’estero) dispiegata per secoli dagli stati espansionisti. L’impero britannico è stato costruito su finanzieri e banche sostenuti dalla Royal Navy. Più recentemente, la Cina ha utilizzato la sua Belt and Road Initiative per fornire prestiti, investimenti e infrastrutture in paesi strategicamente importanti, come il porto di Gwadar in Pakistan. In cambio, Pechino sta costruendo la dipendenza dal debito e assicurando vantaggi commerciali come i diritti minerari.

Più insidioso dell’uso di sanzioni finanziarie e della colonizzazione economica è l’uso crescente di misure finanziarie attive da parte di stati ostili. Il termine “misure attive” è stato coniato durante la guerra fredda descrivere influenza politica segreta e negabile e operazioni di sovversione, che vanno dalle campagne di disinformazione alle proteste organizzate. Più recentemente, la finanza è stata sempre più armata per raggiungere questo tipo di ambizione maligna.

Per oltre un quarto di secolo, Mosca e i suoi delegati si sono assicurati l’influenza nelle società aperte attraverso la finanza. Dal semplice godimento della sicurezza offerta dai mercati di asset occidentali e dalla proprietà immobiliare, al finanziamento di gallerie, università e club di calcio, la Russia ha acquisito accettazione, influenza e vicinanza al potere. Molti di questi investimenti sono segreti, ma alcuni sono più sfacciati, come donazioni o prestiti a partiti politici. Anche il Cremlino ha finanziato disordini civili nelle ex repubbliche sovietiche e impegnati in attività antidemocratiche come campagne di disinformazione. Più recentemente, questi hanno cercato di minare l’efficacia dei vaccini Covid prodotti negli Stati Uniti e nel Regno Unito.

I paesi occidentali sono, nel complesso, vivi a forti minacce alla sicurezza come il terrorismo e si stanno rendendo conto delle minacce poste dalle campagne di guerra dell’informazione sostenute dallo stato. Ma la loro consapevolezza del ruolo svolto dalla finanza è molto meno sviluppata, il che li rende vulnerabili a misure finanziarie attive.

Negli ultimi mesi, il Regno Unito ha finalmente iniziato a tappare le molteplici scappatoie che hanno consentito la circolazione di denaro “sporco” nell’economia britannica. Il governo si è impegnato a presentare una nuova legislazione che rafforzerà ulteriormente i poteri per contrastare la finanza illecita e ridurre la criminalità economica.

Mentre affrontare l’attività criminale è chiaramente il benvenuto, bloccare i proventi del crimine è solo una parte del problema: molto più difficile è identificare il denaro apparentemente “pulito” utilizzato per scopi di influenza. Tali investimenti e donazioni in genere esulano dal regno delle forze dell’ordine e non sono nel radar di un settore finanziario incentrato sulla lotta al riciclaggio di denaro.

Apparentemente Whitehall è consapevole della minaccia: la revisione della difesa e della sicurezza dell’anno scorso ha sottolineato il pericolo di “test” da parte di stati ostili[ing] il confine tra pace e guerra” attraverso strategie economiche, attacchi informatici, disinformazione e proxy. La maggior parte di queste attività coinvolge tipicamente una dimensione finanziaria: identificare e mettere in discussione queste transazioni dovrebbe essere una funzione fondamentale del team dell’MI5 combattere le minacce statali.

Tuttavia, alcune opportunità chiave vengono perse. Le democrazie occidentali rappresentano una parte significativa della finanza globale: Londra e New York sono centri finanziari globali e l’alleanza occidentale comprende nove delle 10 maggiori economie globali. Ma mentre paesi come la Cina sfruttano il loro potere economico per espandere la loro influenza, il Regno Unito, nonostante la sua decantata ambizione commerciale post-Brexit, è in ritirata. La sua influenza finanziaria in tutto il mondo si è ridotta poiché le banche britanniche hanno ridotto il loro business globale, mentre il governo non è riuscito ad articolare una strategia geoeconomica. Ciò va contro le ambizioni dei ministri di “piantare ancora una volta la bandiera britannica sulla scena mondiale”.

Mentre la guerra della Russia in Ucraina volge al suo sesto mese, le nazioni occidentali fanno ancora affidamento su misure finanziarie come dimostrazione di forza contro il Cremlino. Questa determinazione deve ora essere applicata in modo più universale dal Regno Unito e dai suoi alleati a fini di deterrenza, proprio come stanno facendo i loro avversari.