È stato un momento cruciale per Starling Bank quando ha registrato il suo primo profitto annuale all’inizio di questo mese.

Il cambiamento, dopo quasi cinque anni di perdite da quando l’app di Starling è stata aperta ai clienti, è stato in parte il risultato della spinta dell’azienda nel mercato dei mutui, attraverso una serie di acquisizioni nell’ultimo anno.

Ma la sua rapida crescita per diventare un prestatore di £ 3,3 miliardi è in gran parte grazie al finanziamento sostenuto dai contribuenti sotto forma di una sovvenzione di £ 100 milioni e alla sua partecipazione al programma di prestito “Bounce Back” della pandemia di emergenza del governo.

Questi prestiti, garantiti al 100% dai contribuenti, sono stati emessi dalle banche per supportare rapidamente le imprese in difficoltà durante la pandemia. Ora aumentano le preoccupazioni per l’importo che potrebbe essere perso a causa di frodi e inadempienze.

Ciò potrebbe essere particolarmente problematico per Starling: i prestiti di rimbalzo rappresentano oltre il 40% del suo portafoglio di prestiti. Secondo gli ultimi dati della banca, circa il 25% della sua esposizione di 1,4 miliardi di sterline è in arretrato. Starling ha già richiesto 61 milioni di sterline dal regime di sostegno dei contribuenti per coprire le inadempienze.

La rapida crescita di Starling attraverso prestiti di rimbalzo ha sollevato dubbi sulla forza dei suoi controlli antifrode. Lord Theodore Agnew, che quest’anno si è dimesso dalla carica di ministro antifrode del governo, ha affermato che Starling è stata tra le peggiori banche su questo fronte.

Anne Boden, fondatrice e amministratore delegato di Starling, ha difeso strenuamente i suoi sforzi. “Abbiamo eseguito tutti i controlli necessari e altro ancora, e abbiamo fatto un ottimo lavoro”, ha detto. “Stiamo facendo tutto il possibile per assicurarci di essere trasparenti in questo”.

Alcuni politici temono che il costo della frode colpirà i contribuenti. Dei 47 miliardi di sterline di prestiti di rimbalzo emessi da istituti di credito britannici, il governo stima che fino a 5 miliardi di sterline potrebbero essere persi a causa di frodi.

“Starling e tutti gli altri istituti di credito devono dimostrare che sono stati effettuati controlli appropriati per ridurre l’incidenza delle frodi”, ha affermato il deputato conservatore Kevin Hollinrake, presidente del gruppo parlamentare sul fair business banking. “Se non l’hanno fatto, non dovrebbero invocare la garanzia del governo”.

Finora le banche hanno richiesto 352 milioni di sterline di denaro dei contribuenti dalla garanzia per coprire le perdite sui prestiti di rimbalzo. Di questi, circa 72 milioni di sterline sono stati potenzialmente rivendicati dalle aziende in modo fraudolento, secondo la British Business Bank, che sovrintende allo schema.

Sebbene alcune banche, come Metro, abbiano rivendicato più di Starling, i loro bilanci più grandi sono stati meno dipendenti dai prestiti di rimbalzo per la crescita.

Per Starling, i prestiti di rimbalzo sono stati determinanti nella sua trasformazione da un nuovo arrivato digitale a un prestatore a tutti gli effetti nell’arco di un paio d’anni.

È stata creata nel 2014 come una delle prime banche basate su app nel Regno Unito, offrendo inizialmente conti correnti a privati. Dopo essersi assicurata il sostegno del miliardario Harald McPike, un investitore con sede alle Bahamas, la banca ha coinvolto Goldman Sachs, Fidelity e altri azionisti di alto profilo. Ha ottenuto una valutazione di 2,5 miliardi di sterline nel suo ultimo round di finanziamento ad aprile.

Il suo progresso non è sempre stato regolare. Nel 2015, diversi membri del team fondatore se ne sono andati. Tra loro c’era il co-fondatore e chief technology officer Tom Blomfield, che è diventato amministratore delegato della banca rivale Monzo fino al 2020.

Gli ambiziosi piani di crescita di Boden hanno fatto vincere a Starling 100 milioni di sterline di finanziamenti dei contribuenti nel 2019 con la premessa che avrebbe aumentato la concorrenza nel business banking del Regno Unito raggiungendo determinati obiettivi. Questi includevano il prestito di 913 milioni di sterline alle imprese entro la fine del 2023.

Gli ultimi conti della banca mostrano che dei 100 milioni di sterline di sovvenzione dei contribuenti, 33 milioni di sterline sono stati utilizzati per compensare i costi amministrativi, aiutando Starling a realizzare un profitto nell’anno fino alla fine di marzo.

Questa sovvenzione di 100 milioni di sterline faceva parte di un piatto di 425 milioni di sterline erogato da un organismo indipendente chiamato Banking Competition Remedies, che ha il compito di migliorare il business banking per i clienti.

Le banche che non sono riuscite a raggiungere gli obiettivi dichiarati, come Nationwide e Metro, hanno dovuto restituire i fondi.

Starling ha raggiunto i suoi obiettivi dichiarati, ma solo con l’aiuto di prestiti di rimbalzo. Nel novembre 2019, secondo Lord Agnew, aveva prestato solo 23 milioni di sterline esclusi i prestiti acquistati da altre società. Entro giugno 2021, aveva erogato 1,6 miliardi di sterline di prestiti di rimbalzo.

Ad un certo punto l’anno scorso, l’esposizione totale della banca ai prestiti garantiti dal governo, incluso il programma di prestito per l’interruzione dell’attività del Coronavirus, ammontava a 2,2 miliardi di sterline, rappresentando all’epoca oltre il 90% dei suoi prestiti totali.

David Brier, amministratore delegato della società di consulenza 11:FS, ha affermato che Starling avendo la maggior parte del suo portafoglio prestiti in prestiti governativi di emergenza “sta concentrando molto il rischio, soprattutto dato il profilo di [bounce back] prestiti”.

Ha aggiunto: “La loro spinta verso un portafoglio mutui più ampio con durate più lunghe e meno insolvenze è un buon passo per ampliare il rischio e anche per far maturare i flussi di entrate e redditività”.

Starling è entrata per la prima volta nel mercato dei mutui lo scorso anno e da allora ha accumulato 1,2 miliardi di sterline di mutui per la casa principalmente attraverso acquisizioni. La sua detenzione di prestiti di rimbalzo è scesa a 1,4 miliardi di sterline quando i clienti hanno iniziato a rimborsare.

La banca ha recentemente accettato di acquistare un libro di mutui da 500 milioni di sterline dal prestatore specializzato Masthaven. L’anno scorso ha acquisito Fleet Mortgages, una società che si concentra sui proprietari professionisti, per 50 milioni di sterline in contanti e azioni. Ha anche acquistato un libro di prestito del valore di circa £ 1 miliardo da Kensington Mortgages.

Sta perseguendo anche altri flussi di entrate, inclusa la licenza della sua piattaforma tecnologica bancaria, Engine, ad altre società. Sebbene Engine non generi ancora entrate, Starling si aspetta che questo sia “significativo” nel tempo.