I dirigenti della più grande fabbrica di iPhone al mondo hanno tirato un sospiro di sollievo quando martedì il governo locale di Zhengzhou ha revocato un blocco di cinque giorni sulla maggior parte della città cinese.

Dopo più di un mese di interruzione innescata da un’epidemia di Covid-19 nello stabilimento, “ci ricorda che prima o poi torneremo alla normalità”, ha affermato un dirigente delle risorse umane di Foxconn, che possiede e gestisce la città industriale.

Ma i guai sono tutt’altro che finiti. Il produttore a contratto taiwanese sta ancora lottando per il personale delle linee di assemblaggio al culmine dell’alta stagione pre-festiva di Apple e i ritardi nelle consegne dei modelli premium di iPhone, quasi tutti realizzati a Zhengzhou, stanno aumentando.

L’interruzione e il raro avvertimento di Apple che i vincoli di fornitura ostacoleranno la sua crescita dei ricavi, evidenziano le vulnerabilità create dalla dipendenza del gigante tecnologico statunitense da un modello di produzione cinese che lo ha trasformato nella società quotata di maggior valore al mondo.

“Si parla della debacle di Zhengzhou come risultato della politica cinese zero-Covid, ma ciò che mostra davvero sono le debolezze sistemiche nel modo in cui è organizzata la produzione”, ha affermato una persona che ha condotto audit della catena di fornitura di elettronica in Cina per più di un decennio. “Le linee di frattura erano tra l’azienda, i subappaltatori e il governo locale, e questo è stato un problema per molti anni”.

Quando Zhengzhou ha iniziato a registrare le infezioni da Covid-19 a metà ottobre, Foxconn ha messo il suo impianto sotto la gestione del “circuito chiuso”, impedendo al personale di lasciare il sito. Ma quando le infezioni hanno iniziato a diffondersi all’interno della città industriale, molti lavoratori sono fuggiti dal campus.

Coloro che sono rimasti dipingono un quadro di caos totale.

Un addetto alla logistica soprannominato He, che è stato con Foxconn per 10 anni, viveva fuori sede, ma temendo di essere chiuso fuori dalla fabbrica a ottobre, si è trasferito nel magazzino. “Vivo qui da mezzo mese”, ha detto il 2 novembre. “Uso assi di legno e pannelli di fibra come letto e ci metto il piumone”.

Anche se l’azienda ha notificato ai lavoratori che dovevano essere smistati in due gruppi con coloro che avevano lavorato dovevano essere messi in quarantena per cinque giorni, è riuscito a restare. “Alla fine sono stato messo in quarantena solo per un giorno”, ha detto.

Altri sono stati meno fortunati. I lavoratori hanno descritto colleghi e parenti dello stabilimento costretti alla quarantena in dormitori sigillati con una mezza dozzina di altri lavoratori e poca idea se avessero il coronavirus o meno. Altri hanno affermato di aver ricevuto risultati “anormali” del test Covid-19 e di aver sviluppato sintomi senza che gli fosse mai stato detto ufficialmente che erano risultati positivi.

Poiché la produzione di iPhone avrebbe dovuto prendere il sopravvento, Foxconn aveva urgente bisogno di nuovi dipendenti dopo l’esodo di ottobre. Come spesso accade in tempi di carenza di manodopera, l’azienda ha assunto migliaia di lavoratori stagionali attraverso il governo locale.

Tuttavia, Foxconn ha registrato le assunzioni temporanee alle condizioni utilizzate per il personale a lungo termine, inferiori alla retribuzione promessa dal governo. Ciò ha scatenato violente proteste da parte dei lavoratori stagionali, poi represse con la forza dalla polizia.

Per sbarazzarsi dei disamorati, l’azienda ha offerto 10.000 Rmb (1.414 dollari) a coloro che volevano andarsene, un’offerta accettata da più di 15.000, secondo due persone dello stabilimento. Ma ora, mentre Foxconn lotta per personale nelle sue linee di produzione, promette bonus ai nuovi assunti e ai lavoratori che introducono nuovi dipendenti.

“Hanno avuto un’idea ieri, poi l’hanno cambiata oggi, e forse la cambieranno di nuovo domani”, ha detto He, l’operaio. “Non capisci mai cosa sta cercando di fare Foxconn.”

I dirigenti di Foxconn hanno affermato che si stavano affrettando a rispondere alle richieste del governo in continua evoluzione. “Il problema è che abbiamo continuato a imbatterci in questioni in cui non abbiamo giurisdizione”, ha detto uno.

L’esecutivo ha aggiunto che migliaia di lavoratori sono stati trasferiti in strutture di quarantena su richiesta delle autorità locali, che poi non sono riuscite a mantenere riforniti di cibo le persone in quarantena. Secondo il dirigente, Foxconn si è offerta di riprendere parte del personale, ma poi ha faticato a fornire cibo in tempo.

Anche il problema retributivo che ha scatenato la rivolta sembra essere stato causato da problemi di comunicazione tra l’azienda e le autorità locali.

“Molti funzionari locali come me non hanno familiarità con la retribuzione di Foxconn, quindi tecnicamente non potremmo promettere salari o bonus”, ha detto un funzionario di Pingdingshan che ha aiutato ad assumere lavoratori locali per Foxconn. “Tuttavia, alcuni offrivano ancora false promesse”.

Tali problemi sono un déjà-vu. Nel corso dei 20 anni di storia di produzione di Foxconn per Apple in Cina, gli attivisti hanno ripetutamente accusato l’azienda di violazioni dei diritti dei lavoratori.

Uno dei problemi più frequenti è stato l’utilizzo di studenti tirocinanti assunti dal governo come normali lavoratori. I reclami sui lavoratori sottopagati si sono verificati spesso dopo che gli intermediari del lavoro avevano promesso termini che Foxconn non ha confermato. Alcuni casi passati di disordini dei lavoratori si sono verificati in alloggi nel campus della fabbrica ma gestiti da appaltatori esterni.

La forte dipendenza di Foxconn dal governo locale, dagli intermediari e dagli stessi subappaltatori è iniziata come reazione al peggior disastro dell’azienda: dopo che un’ondata di suicidi tra i lavoratori nel suo allora più grande stabilimento di Shenzhen nel 2010 ha innescato un controllo globale, la direzione ha cercato di modificare il suo modello di città industriale.

Una conclusione è stata che non avrebbe più posseduto e gestito tutte le strutture da sola. Anche il fondatore di Foxconn, Terry Gou, all’epoca si era impegnato a sostituire molti lavoratori con robot e aveva chiesto che i clienti si assumessero una parte maggiore dell’onere finanziario necessario per mantenere felice una forza lavoro sempre più esigente.

Tuttavia, l’unico grande cambiamento apportato è stato lo spostamento della produzione nell’entroterra, dove i salari sono ancora inferiori rispetto alle province costiere più sviluppate della Cina.

Ma il pandemonio di Zhengzhou indica che anche questo assetto è insostenibile. Il presidente di Foxconn, Young Liu, questo mese ha detto agli investitori che l’espansione della produzione al di fuori della Cina è stata guidata dalla geopolitica piuttosto che dalla politica zero-Covid. Ma gli addetti ai lavori del settore hanno affermato che le turbolenze della fabbrica avrebbero accelerato gli sforzi di Apple per diversificare la sua catena di approvvigionamento.

Sebbene Foxconn e i suoi colleghi più piccoli abbiano creato stabilimenti in Vietnam, Indonesia e India, tale capacità è minima rispetto alla Cina.

“Probabilmente siamo solo a un tasso di completamento del 10-15% se ci aspettiamo che la capacità del sud-est asiatico e dell’India sia alla pari con la Cina”, ha affermato Patrick Chen, capo della ricerca presso CLSA a Taiwan.

“Sarà molto difficile aumentare la situazione, ma ora Apple ha un incentivo più forte”, ha affermato un alto dirigente di un assemblatore di iPhone rivale. “La lezione da questo deve essere che l’approvvigionamento deve essere più distribuito”.