Sab. Mag 18th, 2024
I data center hanno trasformato le Big Tech in grandi spendaccioni

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Nella fretta di riempire l’America rurale di vasti data center senza finestre, le aziende tecnologiche statunitensi stanno scommettendo ad alta intensità di capitale sull’intelligenza artificiale. Se ciò non dovesse dare i suoi frutti, l’aumento degli investimenti potrebbe trascinare i margini di profitto per anni.

L’entusiasmo per l’intelligenza artificiale generativa significa che i programmi di riduzione dei costi post-pandemia hanno lasciato il posto a piani di spesa approvati dagli investitori. All'inizio dell'anno, Meta ha annunciato un nuovo data center da 800 milioni di dollari in Indiana. Alphabet sta pianificando un progetto da 3 miliardi di dollari per creare un campus di data center in Indiana ed espandere la capacità in Virginia. Microsoft prevede di creare un “hub per l’intelligenza artificiale” da 3,3 miliardi di dollari nel Wisconsin. I progetti internazionali includono i piani multimiliardari di Amazon in Germania e Singapore. I data center, come i chip personalizzati, sono destinati a fungere da fossato attorno al cloud computing e ai servizi di intelligenza artificiale.

Il risultato è un aumento delle spese in conto capitale, in gran parte destinate ad impianti, immobili e macchinari. Tra la fine degli anni fiscali 2019 e 2023, i DPI lordi di Meta e Microsoft sono più che raddoppiati. È quasi raddoppiato su Amazon e Alphabet.

Apple è un’eccezione, con i DPI in aumento di meno di un terzo tra il 2019 e il 2023. L’azienda deve ancora scegliere la sua strategia di intelligenza artificiale generativa ed è stata punita di conseguenza sui mercati. È possibile che la spesa aumenterà quando Apple deciderà di rilasciare servizi di intelligenza artificiale ai clienti.

I data center, che possono avere le dimensioni di più campi da calcio, sono costosi da costruire e mantenere. Secondo McKinsey, il consumo energetico dei data center statunitensi sarà più che raddoppiato tra il 2022 e il 2030. L'hardware deve essere sostituito e aggiornato nel tempo.

Le previsioni Capex mostrano che i piani di spesa stanno ancora accelerando e si tradurranno in crescenti spese di ammortamento. Alphabet ha suggerito che il totale degli investimenti annuali quest’anno potrebbe avvicinarsi ai 50 miliardi di dollari. Lo stesso ha fatto Microsoft. In entrambi i casi, si tratterebbe di un aumento di circa il 50% rispetto al 2023. Amazon, che ha tagliato la spesa lo scorso anno, afferma che 14 miliardi di dollari di spese in conto capitale per il primo trimestre potrebbero essere la fascia bassa dell’anno. Ciò suggerisce che le spese annue di spesa potrebbero aumentare di almeno un decimo, anche se devono ancora tornare ai massimi dell’era della pandemia.

Per ora i margini di profitto reggono. La crescita positiva degli utili anno su anno è stata sostenuta dal taglio dei costi altrove e aiutata dalle aziende che hanno prolungato la vita prevista delle loro attrezzature. L’anno scorso, ad esempio, Alphabet e Meta hanno aumentato la durata di vita stimata dei loro server rispettivamente da quattro a cinque e sei anni. Ma l’impulso che ciò ha fornito all’utile netto non è qualcosa che possa ripetersi. Per alimentare il boom dei data center, le aziende hanno bisogno dei ricavi derivanti dai servizi di intelligenza artificiale, non dei risparmi sui costi.

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