Le nuove restrizioni questa settimana sulle esportazioni di tecnologia dei chip statunitensi alle società cinesi hanno provocato una reazione arrabbiata da parte di Pechino, ma al di là della retorica, la Cina dovrebbe scatenare una nuova ondata di finanziamenti per aumentare la produzione interna di semiconduttori.

Washington ha costantemente stretto il cappio sul settore tecnologico cinese, limitando l’accesso a componenti e macchinari di chip all’avanguardia. La sua ultima mossa consiste nell’introdurre severi requisiti di licenza che potrebbero bloccare le vendite di processori di fascia alta dei produttori di chip statunitensi Nvidia e AMD, utilizzati nei sistemi di intelligenza artificiale.

Giovedì il ministero degli Esteri cinese ha accusato gli Stati Uniti di aver tentato di imporre un “blocco tecnologico” alla Cina per mantenere la sua “egemonia” tecnologica e ha affermato che stava estendendo il concetto di sicurezza nazionale. Gli Stati Uniti hanno affermato di temere che la loro tecnologia venga adattata per scopi militari.

Incapace di rompere un tale “blocco”, “le restrizioni aumenteranno la Cina per trovare sostituti locali”, ha affermato un alto dirigente di un produttore di chip cinese.

Il governo ha già versato ingenti somme di denaro nel settore dei chip, con fondi di investimento statali destinati alle start-up di chip che promettono di sostituire i rivali stranieri. La generosità ha suscitato accuse di spreco, corruzione e cattiva gestione. Il produttore di chip Tsinghua Unigroup è andato in default sulle sue obbligazioni nel 2020 nonostante avesse ricevuto decine di miliardi di dollari di sostegno governativo.

Gli analisti ritengono che una serie di fallimenti di alto profilo non scoraggerà Pechino nella sua ricerca dell’autosufficienza dei chip, poiché Washington accelera l’accerchiamento del settore tecnologico cinese con controlli sempre più severi.

La messa in atto di blocchi per la fornitura di chip all’avanguardia da Nvidia e AMD arriva settimane dopo che gli Stati Uniti hanno vietato la vendita alla Cina del software EDA (Electronic Design Automation), necessario per progettare chip di fascia alta. Le mosse affretteranno le aziende cinesi a passare ai produttori di chip nazionali per evitare di essere tagliate fuori dai fornitori esteri, ha scritto in una nota la società di gestione patrimoniale con sede a Shanghai HWAS Assets.

A luglio, il congresso degli Stati Uniti ha approvato 52,7 miliardi di dollari di sovvenzioni per la costruzione di impianti di chip negli Stati Uniti per le società che hanno accettato di non finanziare la produzione di semilavorati di fascia alta in Cina, ai sensi del famoso US Chips and Science Act.

Randy Abrams, capo della ricerca Asia Semiconductors presso Credit Suisse, ha scritto in una nota che il divieto di investire nella produzione di fabbrica avanzata in Cina “limiterebbe ulteriormente l’accesso a talenti e investimenti esteri per costruire l’industria cinese dei semilavorati”.

In passato, le fabbriche di chip o “fab” in Cina gestite dalla coreana Samsung, Intel degli Stati Uniti e UMC di Taiwan “sono state una buona fonte per la Cina per aiutare a costruire IP, talento e risorse per sviluppare la sua industria nazionale dei semilavorati”, Egli ha detto.

Gli analisti della banca d’investimento Jefferies hanno affermato che i maggiori clienti per i prodotti Nvidia che sono stati effettivamente banditi questa settimana sono fornitori di servizi cloud, Internet e società di intelligenza artificiale. Prevedevano che ci sarebbe stato un tentativo di passare a sostituti dell’unità di elaborazione grafica (GPU) locale, ma l’uso diffuso del software Cuda di Nvidia “sistema operativo per l’intelligenza artificiale” creerebbe problemi di incompatibilità.

L’alto dirigente ha affermato che era solo questione di tempo prima che la Cina sviluppasse il proprio software EDA funzionante. Gli strumenti statunitensi “sono incredibilmente complessi e sofisticati, quindi non puoi replicarli dall’oggi al domani, ma con abbastanza soldi e ingegno, puoi avvicinarti”, ha affermato.

Altri non sono d’accordo sul fatto che la Cina possa colpire da sola. Stephen Ezell, direttore della Information Technology and Innovation Foundation di Washington, ha affermato che gli sforzi della Cina per sviluppare un “ecosistema di semiconduttori a circuito chiuso” sono falliti.

“È controproducente per un paese in un’industria high-tech provare a fare tutto da solo”, ha detto.

L’impatto devastante delle sanzioni di Washington su Huawei, che nel 2020 hanno escluso il colosso delle telecomunicazioni cinesi da tutti i chip che utilizzano la tecnologia statunitense, sottolinea la natura interconnessa della catena di fornitura globale di chip. La mossa ha paralizzato il business degli smartphone dell’azienda.

I Paesi Bassi hanno anche ceduto alle pressioni di Washington e vietato le esportazioni di apparecchiature per litografia estrema (EUV) in Cina, necessarie per produrre chip che alimentano l’IA e la tecnologia blockchain. “La Cina non sarebbe stata un attore una volta che gli Stati Uniti avessero ottenuto l’assenso dei Paesi Bassi”, ha affermato Douglas Fuller, esperto dell’industria cinese dei semiconduttori.

Anche se gli Stati Uniti limitano con successo l’accesso della Cina alla tecnologia dei chip straniera, gli addetti ai lavori sono scettici sulla capacità di Washington di escluderla completamente dalla catena di approvvigionamento globale.

Un veterano del settore in Giappone ha affermato che l’ultimo tentativo di Washington di competere con un avversario si è concluso con un fallimento dopo che l’appetito politico è diminuito e i fondi si sono esauriti. Alla fine degli anni ’80, gli Stati Uniti fondarono un consorzio di società di semiconduttori spinti dal timore che il Giappone avesse usurpato la sua posizione dominante.

“Per un certo periodo ha avuto un discreto successo, principalmente perché le grandi aziende come Intel lo hanno supportato pesantemente. Ma i finanziamenti del governo sono volubili e si esauriscono con il cambio di amministrazione a Washington”, ha affermato.

“L’industria dei semiconduttori è globale ed è difficile fare uno sforzo per aiutare un paese a essere competitivo contro i suoi alleati e concorrenti globali”.