Sab. Feb 24th, 2024

Robin Li è salito sui podi di tutta la Cina quest’autunno con un messaggio agli imprenditori, agli amministratori delegati e ai funzionari del paese: smettetela di costruire grandi modelli linguistici.

In una serie di discorsi, il fondatore di Baidu ha detto ai potenziali rivali che “non ha senso competere” per costruire una tecnologia di intelligenza artificiale generativa in grado di produrre testi, codici e immagini simili a quelli umani in pochi secondi.

Li ha esortati a creare invece app per modelli esistenti, come “Ernie” della sua azienda. Ad ogni discorso, Li ha contato mestamente anche un numero maggiore di rivali locali, da circa 70 modelli di grandi dimensioni a settembre a 238 a novembre.

Questa ondata di concorrenza sta, ancora una volta, minacciando le ambizioni del gruppo di ricerca cinese nella tecnologia emergente. Negli ultimi dieci anni, Baidu ha provato di tutto, dall’e-commerce alla creazione di un sistema operativo mobile, prima di ritirarsi di fronte all’assalto di nuovi concorrenti.

“È un momento di fare o morire”, ha detto un ingegnere del grande team di modelli linguistici di Baidu. “Che Ernie abbia successo o meno, giocherà un ruolo decisivo nel futuro dell’azienda.”

Baidu ha rilasciato il suo chatbot AI Ernie l’anno scorso come risposta della Cina al ChatGPT di OpenAI © Jaap Arriens/NurPhoto tramite Reuters

Più di una dozzina di attuali ed ex dipendenti di Baidu che hanno parlato con il MagicTech hanno affermato che i problemi con la leadership di Li e la cultura aziendale hanno contribuito alla difficoltà del gruppo nell’incubazione di nuove linee di business negli ultimi dieci anni.

Hanno elogiato la dedizione di Li al progresso tecnologico e la sua etica del lavoro, ma hanno affermato che Baidu è afflitto da una mancanza di focalizzazione sul prodotto e da un elevato turnover, soprattutto tra il personale più talentuoso, problemi che minacciano i suoi nascenti sforzi nell’intelligenza artificiale generativa. Alcuni hanno aggiunto che la presenza congiunta di Li e di sua moglie Melissa Ma nell’azienda ha causato problemi ai subordinati.

L’azienda ha rifiutato di rendere disponibili Li o Ma per un’intervista. In risposta a una richiesta di commento su punti dettagliati prima della pubblicazione, Baidu ha affermato che “l’articolo presenta una rappresentazione fortemente distorta e di fatto inesatta della società e del suo amministratore delegato”.

Baidu ha avvertito di non poter commentare le affermazioni di coloro che hanno voluto restare anonimi, in quanto è impossibile “verificare le loro affermazioni o identificare eventuali pregiudizi personali che potrebbero influenzare i loro conti”.

Il ritorno di mamma

Baidu un tempo era conosciuto come la “B” in BAT, accanto ad Alibaba e Tencent nell’acronimo sinonimo di Big Tech in Cina. Ma negli ultimi dieci anni i ricavi dei suoi due rivali sono aumentati, mentre le vendite di Baidu sono solo aumentate.

Circa cinque anni fa, Ma è tornata per aiutare a raddrizzare la nave. Ufficialmente nominata assistente speciale del marito, la sua autorità all’interno dell’azienda superò presto quella modesta designazione. Oggi si occupa di investimenti, gestione dei talenti e reclutamento, secondo persone vicine all’azienda.

Grafico a linee dei ricavi annuali (miliardi di Rmb) che mostra che Baidu è in ritardo rispetto ai peer

I documenti depositati da Baidu presso la SEC indicano che Ma ha ricevuto in media circa 1,7 milioni di dollari all’anno in compensi azionari da quando è rientrato. È anche il secondo maggiore azionista per diritto di voto e ha venduto azioni per un valore di oltre 500 milioni di dollari dal 2020, secondo i dati forniti dal Washington Service.

Baidu, senza fornire dettagli, ha affermato che i dettagli forniti dal FT alla società su Ma includevano “molti errori di fatto”. La società ha affermato di fornire servizi di consulenza al dipartimento risorse umane di Baidu e di non essere coinvolta nelle operazioni quotidiane né nel management principale.

“Suggerire che la signora Ma sia un dirigente di Baidu, sulla base del suo compenso basato su azioni, è sbagliato”, ha aggiunto la società.

Diversi membri del personale hanno affermato che il rapporto tra marito e moglie, a volte, ha complicato il processo decisionale. “È come se ci fossero due fazioni”, ha detto un dipendente. “A volte non sono d’accordo tra loro e sono alla pari.”

A Melissa Ma è stato ufficialmente assegnato il titolo di assistente speciale del marito, ma la sua autorità all’interno dell’azienda ha superato quella modesta designazione © Fan Bowen/Imaginechina tramite Reuters

Il ritorno di Ma ha anche contribuito all’uscita di una delle star assunte da Baidu, Lu Qi, un esperto di intelligenza artificiale che Li ha portato via da Microsoft nel 2017 per gestire le operazioni quotidiane dell’azienda come presidente e COO, secondo due persone che hanno familiarità con l’azienda. questione.

Lu “non riusciva a capire con chi avere a che fare, se Robin o Melissa fosse il capo”, ha detto una delle persone. Ha lasciato l’azienda 16 mesi dopo il suo ingresso. Baidu ha detto che Lu è partito “per affrontare una questione familiare personale”. Lu non ha risposto a una richiesta di commento.

Dal 2017, secondo un’analisi del FT sulle partenze pubbliche, dal 2017 più di 20 dirigenti di livello vicepresidente o superiore sono passati per l’azienda.

Baidu ha affermato che “crede che ogni individuo di talento possa raggiungere il suo pieno potenziale” e che “è questa cultura forte e responsabilizzante che ci ha aiutato a trattenere gran parte del nostro talento principale per lunghi periodi”.

Cambiare messa a fuoco

La strategia vacillante ha compromesso molti degli obiettivi commerciali di Baidu. Un ex manager di medio livello ha attribuito le frequenti correzioni di rotta alla preoccupazione di Li per la tecnologia piuttosto che per il guadagno.

Selezionando diverse attività che Baidu aveva provato, il manager ha osservato: “Quando [Li] ha visto che non avevamo un grande vantaggio dalla tecnologia, ha deciso che era solo un business e ha perso interesse.”

L’azienda sta ora ripristinando le ambizioni per la sua unità di guida intelligente, che deve affrontare ostacoli normativi e un mercato affollato.

Grafico a linee di Rebased (2018=100) che mostra lo stallo degli annunci di ricerca di Baidu mentre gli utenti si dirigono verso altre app

Negli ultimi anni Baidu ha ripetutamente strombazzato il lancio di robotaxi “completamente senza conducente” in città come Pechino e Wuhan, ma i funzionari cinesi richiedono ancora in gran parte che i conducenti umani monitorino a distanza ogni corsa, minando l’economia di una flotta di taxi a guida autonoma.

Durante l’estate, quando il FT ha visitato il centro di guida autonoma del gruppo a Pechino, monitor di sicurezza remoti erano seduti in simulatori di guida simili a quelli arcade, pronti a premere i freni o prendere il volante per sovrascrivere il software di guida autonoma di Baidu.

Anche il piano del gruppo per una propria auto elettrica ha subito un rallentamento in autunno, quando Baidu è stata costretta a rinominare il suo primo veicolo di consumo e a cedere il controllo al partner Geely per ottenere l’approvazione normativa per iniziare la produzione. Baidu spera che l’auto susciti interesse per il suo software di guida autonoma da parte di altre case automobilistiche.

Con Li che ha spostato la sua attenzione su modelli linguistici di grandi dimensioni, i licenziamenti hanno iniziato a ridurre il numero del personale e diversi dirigenti automobilistici sono usciti. A novembre Li ha riassegnato il capo di lunga data dell’unità, Li Zhenyu, al ruolo di suo assistente e presidente di un “comitato etico tecnologico”.

“Le risorse vengono trasferite a Ernie”, ha detto una persona vicina al progetto di guida autonoma. Due dipendenti hanno affermato che il turno includeva anche molti dei potenti chip Nvidia del team di auto senza conducente.

Il lungo viaggio verso Ernie

La determinazione di Li nel trasformare Baidu in un gigante dell’intelligenza artificiale è emersa almeno dieci anni fa, quando guidò il gruppo a fare un’offerta per DNNresearch, la start-up fondata dal pioniere dell’intelligenza artificiale Geoffrey Hinton. Alla fine Hinton ha venduto a Google.

Tuttavia, nonostante sia Baidu che Google abbiano trascorso un decennio a investire nell’intelligenza artificiale, sono rimasti impreparati quando OpenAI, sostenuta da Microsoft, ha rilasciato ChatGPT nel novembre 2022.

Robin Li, cofondatore e amministratore delegato di Baidu, ha spostato la sua attenzione su modelli linguistici di grandi dimensioni © Michael Zhang/AFP tramite Getty Images

Dopo che il suo personale ha lavorato 24 ore su 24 per settimane, la società ha rilasciato Ernie a marzo e decine di migliaia di persone si sono unite a una lista d’attesa per testare il primo chatbot AI generativo del paese. Ma Baidu ha presto fatto marcia indietro, cercando di spiegare perché Ernie avesse generato l’immagine di un “gatto patriottico” ammantato in una bandiera americana o avesse citato risultati dell’intelligence statunitense per affermare che i prodotti Huawei contenevano backdoor.

Il problema derivava dalle risme di dati che il team di Baidu ha inserito nei modelli di Ernie. I dipendenti hanno affermato che gran parte del materiale era in inglese e proveniva da database open source occidentali.

Alcuni membri dello staff di Baidu erano preoccupati che il chatbot oltrepassasse inavvertitamente i limiti della Cina per i discorsi consentiti, soprattutto dopo che il potente regolatore informatico del paese ha pubblicato nuove regole che richiedono che i contenuti generati “incorporino i valori fondamentali del socialismo” e hanno stabilito che le aziende tecnologiche sarebbero ritenute responsabili del risultato.

Il personale ha scritto all’autorità di regolamentazione per fare pressione contro la responsabilità dei gruppi tecnologici per i contenuti di intelligenza artificiale. Un dipendente ha affermato che Baidu ora utilizza altri modelli interni per verificare i contenuti generati da Ernie.

Da marzo, Baidu ha rilasciato una serie di aggiornamenti, il più recente dei quali ha svelato Ernie 4.0, che secondo Li era paragonabile al GPT-4 di OpenAI.

Ma anche la concorrenza locale sta rapidamente recuperando terreno. SuperCLUE, un benchmark istituito da un gruppo di esperti di intelligenza artificiale che valuta i modelli fondamentali che utilizzano il cinese, ha classificato Ernie 4.0 solo pochi punti davanti ai modelli rivali di Tencent e Alibaba a novembre.

Classifica benchmark SuperCLUE di modelli linguistici di grandi dimensioni (per punteggio complessivo)

Li aveva detto agli investitori a novembre che la scorta di potenti chip americani di intelligenza artificiale di Baidu forniva un fossato competitivo e aveva previsto che la difficoltà nell’ottenere semiconduttori, dati e talenti avrebbe presto portato al consolidamento del settore.

“Crediamo che ci saranno solo pochi modelli di base sul mercato e Baidu sarà sicuramente uno di questi”, ha affermato. Aveva previsto che alla fine “milioni” di app sarebbero state costruite su Ernie, con gruppi esterni che pagavano ogni volta che i loro utenti eseguivano query.

Baidu ha affermato di essere passata “con successo” dall’essere una società di servizi di informazione a diventare un’azienda leader nel settore dell’intelligenza artificiale, aggiungendo: “Cambiamenti strategici come questi richiedono coraggio, visione e, soprattutto, tempo”.