Mar. Mar 5th, 2024

L’agricoltura rigenerativa si basa sull’idea che, oltre a produrre cibo, l’agricoltura dovrebbe anche favorire la biodiversità del territorio e la qualità dell’acqua e del suolo.

Le definizioni differiscono, ma le pratiche in genere comportano la riduzione al minimo dell’aratura per ridurre il disturbo del suolo e la rotazione annuale dei tipi di colture piantate nello stesso sito per aumentare la diversità dei nutrienti e ridurre al minimo i parassiti. Tuttavia, a differenza dell’agricoltura biologica, l’agricoltura rigenerativa consente l’uso limitato di fertilizzanti e pesticidi artificiali.

“È un modo diverso di pensare alla terra”, afferma Mark Durno, socio dirigente del settore agroalimentare del gruppo di venture capital Rockstart – ed ex agricoltore. “Si tratta di pensarlo come qualcosa di vivo, piuttosto che come una tela bianca.”

Ora, la frase “agricoltura rigenerativa” è saldamente radicata anche nel gergo aziendale, spuntando nei piani di sostenibilità delle grandi aziende alimentari come Nestlé, Unilever e Danone.

Sulla scia di questo crescente interesse, c’è anche un numero crescente di start-up tecnologiche che costruiscono strumenti per l’agricoltura rigenerativa – e gli investitori sono sempre più disposti a incanalare denaro verso di loro. Tra il 2021 e il 2023, secondo il fornitore di dati Dealroom, i fondi di venture capital hanno versato 1,4 miliardi di dollari in start-up di agricoltura rigenerativa, con un aumento del 46% rispetto ai tre anni precedenti.

Ma la tecnologia ha un ruolo da svolgere in un movimento che è, nella sua essenza, a bassa tecnologia – o almeno scettico nei confronti dell’agricoltura intensiva ad alta tecnologia?

Una delle aree principali in cui sono attive le aziende tecnologiche è lo sviluppo di strumenti digitali per emettere crediti di carbonio agli agricoltori. L’agricoltura rigenerativa può, in teoria, aumentare la quantità di carbonio sequestrato nel suolo, consentendo agli agricoltori di guadagnare crediti di carbonio.

Il mercato volontario dei crediti di carbonio – dove le aziende mirano a compensare le proprie emissioni finanziando programmi che riducono il carbonio – vale attualmente circa 2 miliardi di dollari ma potrebbe superare i 250 miliardi di dollari entro il 2050, secondo ricerca di Morgan Stanley.

La società danese Agreena è una delle start-up che ora lavora su strumenti per monitorare la quantità di carbonio sequestrato ed emettere crediti di carbonio. Il suo amministratore delegato, Simon Haldrup, afferma che il ruolo della tecnologia è quello di fornire l’infrastruttura che rende l’agricoltura rigenerativa finanziariamente sostenibile.

“L’intera base dell’agricoltura rigenerativa è a bassissima tecnologia”, afferma. “Poi ci sono gli strati a valle, il monitoraggio e la verifica. È tutta una questione di tecnologia e dati perché è un’infrastruttura finanziaria in fase di costruzione”.

Sebbene Agreena abbia ricevuto finanziamenti da VC, Haldrup afferma che aziende come la sua “non si adattano bene ai programmi generali della maggior parte dei VC”. Le imprese di agricoltura rigenerativa hanno orizzonti temporali più lunghi rispetto alle società di software in cui solitamente investono i VC, afferma Haldrup, rendendo difficile per gli investitori focalizzati sull’uscita sostenere le attività.

Ma, oltre ai crediti di carbonio, gli investitori citano anche le opportunità offerte dagli strumenti che aiutano gli agricoltori a capire quali tecniche funzioneranno meglio sulla loro terra.

“Se sei un agricoltore e intendi passare all’agricoltura rigenerativa, l’ostacolo più grande è la conoscenza e la comprensione delle migliori pratiche”, spiega Durno. “Guardiamo a cose come l’intelligenza artificiale generativa [artificial intelligence] come interfaccia per gli agricoltori per ottenere consigli agronomici più semplici.”

Leslie Kapin, direttrice dell’impatto della società di venture capital Astanor Ventures, afferma che anche le start-up che lavorano su alternative biologiche ai fertilizzanti sintetici, ai pesticidi e agli erbicidi convenzionali possono rientrare nell’ambito dell’agricoltura rigenerativa.

Quello dei fertilizzanti è un’industria multimiliardaria e trovare alternative potrebbe rappresentare un’opportunità redditizia. Le nuove tecnologie possono anche consentire agli agricoltori di irrorare i fertilizzanti e i pesticidi esistenti in modo più preciso, riducendone così la quantità utilizzata.

Ken Giller, professore emerito di sistemi di produzione vegetale presso l’Università di Wageningen nei Paesi Bassi, afferma che, mentre gli scienziati sono divisi sulla legittimità dei crediti di carbonio basati sul suolo – in parte a causa delle difficoltà nel quantificare la quantità di carbonio aggiuntivo sequestrato – lui è più convinto da tecnologie come l’ammoniaca verde.

Un ingrediente chiave nei fertilizzanti, l’ammoniaca è spesso derivata da combustibili fossili attraverso un processo ad alta intensità di carbonio. Tuttavia, la cosiddetta ammoniaca verde ha un’impronta di carbonio molto inferiore.

Per Giller, un problema centrale con gli investitori che si concentrano sull’agricoltura rigenerativa è che, in sostanza, le pratiche non offrono maggiori margini di profitto – una dinamica che nessuna tecnologia può risolvere. “È possibile progettare un sistema di rotazione delle colture perfetto che aiuterebbe a costruire più materia organica nel suolo”, afferma, “ma ciò potrebbe in realtà significare escludere alcune delle colture più redditizie”.

Avverte inoltre che l’aumento di popolarità dell’agricoltura rigenerativa potrebbe essere dovuto alle ragioni sbagliate. “L’agricoltura rigenerativa è un marchio che le persone trovano molto attraente”, afferma, avvertendo che l’interesse delle aziende per il termine deve essere “verificabile e misurabile”, piuttosto che un esercizio di marketing.

Tuttavia gli investitori sono ottimisti sia riguardo all’impatto ecologico che sui rendimenti finanziari che gli strumenti di agricoltura rigenerativa possono portare. Kapin sostiene che la regolamentazione futura e gli obiettivi di sostenibilità renderanno il settore ancora più attraente, con il Green Deal dell’UE, in particolare, che mira ad una maggiore biodiversità e a suoli più sani. “Questo è il motivo per cui investiamo: a causa delle dimensioni del mercato a cui stiamo assistendo”, afferma.