L’improvvisa scomparsa nel luglio dello scorso anno di Gao Songtao, l’ex vicepresidente occhialuto del gestore di fondi governativi Sino IC Capital, era un avvertimento di una tempesta in arrivo.

Mesi dopo, il controllo interno del Partito Comunista Cinese ha confermato che Gao era stato indagato per corruzione. Eppure non è stata la campagna pubblica del presidente Xi Jinping per eliminare le frodi dai mercati finanziari dietro la detenzione.

Invece, la Commissione Centrale per l’Ispezione Disciplina, profondamente temuta e altamente riservata, aveva condotto un’operazione diversa. L’obiettivo: l’enorme settore cinese dei semiconduttori e cosa sta succedendo alle decine di miliardi di dollari raccolti per investirvi.

Gao è stato uno dei primi dirigenti ad affrontare accuse di corruzione in una repressione del CCDI che ha mandato un brivido nel settore. Nel processo, ha evidenziato il ruolo pesante dello stato, che secondo alcuni analisti ha gettato le basi per il fiorire di innesti e spese dispendiose e ha segnato una battuta d’arresto per l’obiettivo della Cina di raggiungere l’autosufficienza in chip.

“La campagna anticorruzione è un avvertimento per me e il mio team”, ha affermato un alto funzionario di un fondo per semiconduttori del governo locale nel sud della Cina. La corruzione è stata “nutrita” da funzionari pubblici che “non capiscono il settore”, ha affermato.

Negli ultimi tre mesi, almeno 12 persone tra cui gestori di fondi, dirigenti di società e un ministro del governo, tutti con profondi legami con l’industria dei chip, sono state indagate o sono scomparse dalla vista del pubblico, secondo gli annunci del CCDI e i resoconti dei media locali.

Secondo un altro funzionario governativo coinvolto negli investimenti nei semiconduttori, nel Jiangsu, a nord di Shanghai, il fatto che il CCDI prenda di mira tali persone anziane ha lasciato l’industria confusa e ansiosa.

“Rallentaremo tutti per vedere cosa attraversa esattamente le linee rosse di Pechino”, ha detto il funzionario.

Il grande fondo

Al centro della tempesta c’è il National Integrated Circuit Industry Investment Fund.

Conosciuto dai più come “il grande fondo”, è uno dei più importanti fondi di orientamento del governo di Pechino, con il veicolo di investimento pubblico-privato che raccoglie 340 miliardi di Rmb (47 miliardi di dollari) per inseguire il sogno di Xi di porre fine alla forte dipendenza della Cina dalla tecnologia dei semiconduttori straniera. Prima del suo arresto, Gao, che aveva lavorato per anni presso il Ministero dell’Industria e dell’Information Technology, guidava Sino IC Capital, che gestiva i beni del Big Fund.

Istituito nel 2014, il Big Fund ha una complessa rete di interessi. Gli azionisti includono il ministero delle finanze, l’istituto di credito statale China Development Bank, il potente monopolista China Tobacco e il gigante delle telecomunicazioni China Mobile.

Ora, secondo il funzionario dello Jiangsu, le operazioni di investimento del fondo sono quasi “fermate”.

“Le agenzie statali sono entrate per controllare e rivedere i dati finanziari delle persone e delle aziende coinvolte. Imporranno requisiti più severi all’organizzazione e alle operazioni di investimento che seguiranno”, ha affermato il funzionario.

Secondo i dati di ITjuzi, un fornitore di dati aziendali, il fondo ha speso finora solo 880 milioni di Rmb nel 2022, rispetto ai 13,8 miliardi di Rmb dell’anno scorso.

Un dirigente di private equity cinese incentrato sulla tecnologia è stato schietto. Molti gestori e istituzioni di investimento focalizzati sui semiconduttori hanno seguito la direzione del Big Fund e ora sono al passo con esso in un settore contaminato dalla campagna di corruzione. “Non ci sono buoni progetti in cui investire”, ha detto.

C’è un’atmosfera di incertezza, con Pechino che non elabora l’entità della campagna e vengono forniti solo scarsi dettagli di eventuali presunti crimini, tipici dell’opacità del CCDI.

Nello spiegare l’indagine sulla corruzione, il tabloid nazionalista cinese, il Global Times, ha insistito sul fatto che “alcuni funzionari corrotti” e “parassiti” non riflettevano una più ampia cultura della corruzione nel settore.

Tuttavia, altri avvertono che la repressione potrebbe non essere ancora terminata. Negli ultimi mesi, i dirigenti legati all’investitore statale Tsinghua Unigroup sono stati indagati.

“Quanto lontano vogliono arrivare? Il Big Fund ha investito in dozzine e dozzine di aziende”, ha affermato un consulente tecnologico con sede a Pechino.

Includono i maggiori produttori di chip cinesi, come Semiconductor Manufacturing International Corp (SMIC) e Hua Hong Semiconductor. Il gruppo ha anche preso partecipazioni in fondi più piccoli gestiti dai governi municipali, compresi quelli per Pechino e Shanghai.

Il consulente, che ha chiesto di non essere nominato, ha affermato che esiste un potenziale maturo di conflitti di interesse nel settore a causa di “tremendi movimenti tra i ministeri del governo e il settore privato, o quasi privato”.

Yuen Yuen Ang, autore di L’età dell’oro della Cinaritiene che la “causa principale” della corruzione in Cina derivi dall’enorme influenza dello Stato sull’economia.

Particolarmente suscettibili, dice Ang, sono gli oltre 1.800 fondi di orientamento del governo che agiscono come il Big Fund.

La combinazione di “mega transazioni, strumenti finanziari complessi e mancanza di trasparenza e responsabilità può presentare terreno fertile”, ha affermato Ang.

Necessario cambio di direzione

La repressione della corruzione sta arrivando in un momento critico per Xi e la sua ambizione di autosufficienza tecnologica.

L’imperativo per raggiungere questo obiettivo non è mai stato così grande, con il presidente degli Stati Uniti Joe Biden che ha radunato i partner di Washington a Seoul, Tokyo e Taipei per ostacolare il progresso di Pechino, attraverso restrizioni a valanga sulle esportazioni e sulla vendita di tecnologie chiave.

La Cina vede poche opzioni oltre all’aumento della spesa in chip per contrastare quello che Pechino vede come un “blocco” allo sviluppo del suo settore tecnologico.

Tuttavia, molti nel settore ritengono che sia necessaria anche una revisione dell’approccio di Pechino.

Quando è stato istituito il Big Fund, il suo obiettivo principale, come dettato dai pianificatori statali di Xi, era la produzione di chip piuttosto che le tecnologie sottostanti necessarie per costruire un’industria autosufficiente da zero.

Il funzionario della Cina meridionale ha affermato che la decisione è stata presa nonostante alcuni esperti sostenessero che la Cina avrebbe dovuto adottare un approccio a lungo termine. Ciò avrebbe comportato una maggiore attenzione alla ricerca e sviluppo e alla creazione di talenti per gettare basi più solide a lungo termine.

“È giusto dire che molti colleghi e persino dirigenti senior non hanno una tale prospettiva. . . L’intenzione di Pechino di ridurre la dipendenza dalla tecnologia straniera è stata così chiara. Dobbiamo seguirlo e metterlo in pratica”, ha detto.

L’enfasi di Pechino sulla produzione ha sostenuto l’attenzione del settore sugli impianti di fabbricazione, o fabbriche, che costruiscono chip di fascia bassa su larga scala. Il Big Fund ha anche incanalato gran parte dei suoi finanziamenti in società che sarebbero presto diventate redditizie, lasciando meno liquidità per attività di ricerca e sviluppo a lungo termine.

I produttori di chip nostrani, come SMIC, Hua Hong e YMTC, sono cresciuti rapidamente. Eppure la Cina è rimasta profondamente dipendente da gruppi stranieri per la progettazione di chip e le attrezzature necessarie per realizzarli. Per i semiconduttori più avanzati, fondamentali per i prodotti dagli smartphone e dai veicoli elettrici più recenti all’intelligenza artificiale e ai data center cloud, dipendono da quelli realizzati da gruppi stranieri.

In risposta ai fallimenti del settore e alle pressioni degli Stati Uniti, Pechino potrebbe rispondere con un “perno” che indirizza gli investimenti a concentrarsi maggiormente sulle alternative di ricerca e sviluppo alla “tecnologia americana e alleata”, ha affermato Douglas Fuller, esperto dell’industria cinese dei semiconduttori e professore associato alla Copenhagen Business School.

“Ma sostituire tali tecnologie sarà molto, molto difficile nel breve e medio termine”, ha osservato.

Szeho Ng, amministratore delegato della banca di investimento China Renaissance, ritiene che l’ecosistema degli investimenti stia maturando.

Andando avanti, dice, il denaro verrà reindirizzato dalla produzione. Sarà invece mirato ad aree di ricerca come l’ottenimento di proprietà intellettuale negli strumenti software utilizzati per la progettazione di chip.

“Alcuni investimenti potrebbero non avere molto successo. Ma al giorno d’oggi sanno che devono investire in ricerca e sviluppo e ricerca fondamentale per portare a termine le cose”, ha affermato Ng, aggiungendo che i funzionari hanno finalmente capito che per mettersi al passo con l’Occidente “ci vorrà più tempo del previsto”.