Esperti legali giapponesi hanno affermato che un caso antitrust relativo a un sito Web di un ristorante locale potrebbe cambiare il modo in cui le grandi piattaforme Internet come Google, Facebook e Amazon operano nel paese, costringendole a rivelare il funzionamento interno dei loro algoritmi segreti.

Il mese scorso, un tribunale di Tokyo si è pronunciato a favore di Hanryumura, un operatore di una catena di ristoranti barbecue in stile coreano, in una causa antitrust intentata contro Kakaku.com, operatore di Tabelog, la più grande piattaforma di recensioni di ristoranti del Giappone.

Hanryumura ha sostenuto con successo che Kakaku.com aveva alterato il modo in cui i punteggi degli utenti venivano conteggiati in modi che danneggiavano le vendite nei suoi ristoranti. Mentre Kakaku.com è stato condannato a risarcire Hanryumura per 38,4 milioni di yen (284.000 dollari) per “abuso di posizione contrattuale superiore”, la società Internet ha presentato ricorso contro la decisione.

Gli esperti legali giapponesi hanno affermato che il risultato potrebbe avere implicazioni di vasta portata, poiché la corte ha chiesto a Kakaku.com di rivelare parte dei suoi algoritmi.

Mentre il gruppo del ristorante è costretto a rivelare pubblicamente quali informazioni gli sono state mostrate, la richiesta della corte ha stabilito un raro precedente. I gruppi Big Tech sostengono da tempo che i loro algoritmi dovrebbero essere considerati segreti commerciali in tutte le circostanze.

I tribunali e le autorità di regolamentazione di tutto il mondo hanno iniziato a contestare questa posizione, con molte aziende che si sono lamentate dell’impatto negativo causato anche da piccole modifiche ai servizi di ricerca e raccomandazioni.

“Non c’è stato un caso nel diritto della concorrenza in nessun’altra parte del mondo in cui un tribunale abbia richiesto una piattaforma digitale per rivelare il suo algoritmo”, ha affermato Kentaro Hirayama, un avvocato specializzato in questioni antitrust e in precedenza con la Japan Fair Trade Commission, la regolatore antitrust.

“Ora c’è il rischio che qualsiasi piattaforma passi alcuni anni in tribunale e alla fine sia costretta a spiegare il suo algoritmo al querelante”, ha aggiunto.

L’azienda giapponese di Facebook ha dichiarato che non avrebbe commentato una causa che coinvolge altre società, mentre Google e Amazon si sono rifiutati di commentare.

Hanryumura ha citato in giudizio Kakaku.com per la prima volta nel 2020, sostenendo che le modifiche apportate da Tabelog al suo algoritmo su come vengono conteggiati i punteggi degli utenti avevano notevolmente abbassato le valutazioni dei suoi punti vendita.

“È un caso antitrust pionieristico sulla manipolazione algoritmica di piattaforme tecnologiche giganti nell’era dell’IA”, ha affermato Katsumasa Minagawa, l’avvocato di Hanryumura, dopo la vittoria in tribunale.

Mentre le piattaforme hanno fornito alcune informazioni su come funzionano i loro servizi basati su algoritmi, le aziende Big Tech si sono generalmente opposte alla divulgazione.

Ma quella posizione è sotto pressione crescente. Nel 2020 è entrato in vigore il regolamento dell’UE sulla “piattaforma per le imprese”, che richiede alle piattaforme di fornire alle aziende maggiori informazioni su come funzionano i loro algoritmi di classificazione.

Un anno dopo, il Giappone ha introdotto la legge sul miglioramento della trasparenza e dell’equità delle piattaforme digitali, che richiede alle piattaforme Internet di comunicare come funzionano gli algoritmi a livello di base. Cinque società – Amazon Japan, Rakuten, Yahoo Japan, Apple e Google – sono gli obiettivi della legge.

“L’atto è progettato per appoggiarsi alla legge antimonopolio per sanzionare i trasgressori”, ha affermato Daisuke Korenaga, professore di diritto della concorrenza presso la Tokyo Metropolitan University.

“Ma fino ad ora, non c’erano precedenti per i platform digitali sanzionati per il loro uso di algoritmi in Giappone. Il caso Tabelog fornisce un punto di riferimento per le punizioni in caso di violazione”, ha aggiunto.

Koya Uemura, partner di Hibiya Sogo Law Offices, ha affermato che il caso Tabelog “condurrà senza dubbio” a più casi che mettono in dubbio l’equità degli algoritmi ai sensi della legge anti-monopolio.

“Non credo che le aziende Big Tech vedano questo come qualcosa che non si riferisce a loro”, ha detto. “Sono sicuri di rimuginare su quali rischi potrebbero potenzialmente affrontare”.