Gio. Giu 13th, 2024
È ora di rimettere l’Europa al lavoro

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Nel suo saggio “Possibilità economiche per i nostri nipoti”, John Maynard Keynes teorizzò che il corso naturale dello sviluppo economico è che le economie più ricche lavorino meno. Ma l’Europa, dove la crescita economica è stagnante e le prospettive demografiche sono cupe, ha preso a cuore questo messaggio troppo in fretta.

Secondo il Banca Centrale Europea, i residenti dell’area euro lavorano in media sostanzialmente meno ore rispetto ai lavoratori statunitensi e hanno registrato un calo post-Covid maggiore rispetto ai loro omologhi americani. Ciò si aggiunge all’elenco delle carenze economiche relative agli Stati Uniti che stanno allarmando i politici europei. La Germania – che ha uno degli orari di lavoro medi più bassi nell’UE – ha discusso misure che incentiverebbero più orari di lavoro, e altre nazioni dovrebbero cercare di apportare cambiamenti simili.

Una ricerca del Fondo Monetario Internazionale ha rilevato che in tutta Europa esiste un divario tra le ore che le persone desiderano lavorare e quelle che effettivamente lavorano, con una conseguente riduzione del 2% delle ore lavorate in tutto il continente. Il divario deriva principalmente dai lavoratori part-time e dalle donne, ed è spesso dovuto a politiche fiscali che mirano a incoraggiare la flessibilità, ma che inavvertitamente ostacolano l’assunzione di manodopera.

Aumentare le ore lavorate in linea con i desideri insoddisfatti andrebbe a beneficio dell’Europa. A condizione che i salari siano sostenuti, ciò aumenterebbe le entrate fiscali e potrebbe aumentare la produttività. Un maggior numero di ore lavorate potrebbe anche rendere l’Europa più attraente per gli investimenti esterni. Sarà sempre più importante anche per il futuro dell’Europa, poiché il calo demografico del continente richiederà probabilmente più ore di lavoro per mantenere la produzione.

La Germania fornisce un utile caso di studio. All’inizio degli anni 2000, l’avvento dei “mini lavori”, ovvero lavori part-time esentasse con guadagni limitati, ha aiutato genitori e giovani adulti a guadagnare un reddito extra. Ma l’accumulo di manodopera post-Covid ha inasprito il mercato del lavoro, con le aziende che mantengono ampi bacini di dipendenti per proteggersi dalla carenza di manodopera.

Ciò rende più difficile per coloro che lavorano part-time o mini-lavori aumentare il proprio orario di lavoro o passare al lavoro a tempo pieno, e il tetto massimo di guadagno esentasse per i mini-lavori non ha tenuto il passo con l’aumento del costo della vita. Anche il “tax-splitting” coniugale tedesco, in cui le coppie sposate versano le tasse congiuntamente, disincentiva dal lavorare i coniugi meno pagati. E le tasse gravose sugli straordinari scoraggiano i lavoratori dal trascorrere più ore di lavoro.

Dovrebbero essere esplorate riforme fiscali che affrontino i disincentivi al lavoro, come l’aumento del limite del reddito da mini lavoro o una proposta del ministro delle finanze tedesco per ridurre le tasse sui guadagni degli straordinari. I governi europei dovrebbero anche cercare di creare forti incentivi per i lavoratori ricalibrando l’equilibrio tra pagamenti del welfare, tasse marginali e salario minimo.

Lo scopo delle riforme non dovrebbe essere quello di raggiungere gli Stati Uniti. Gli orari di lavoro gonfiati in America sono il risultato di idiosincrasie poco invidiabili relative al costo della vita e al welfare. Né le riforme dovrebbero tentare di scoraggiare il lavoro part-time per aumentare la media: politiche ben congegnate che consentono ai genitori di lavorare part-time possono essere un vantaggio economico e demografico. E qualsiasi riforma dovrebbe essere accompagnata da istruzione, tecnologia e investimenti di capitale che aumentino la produzione di ogni ora di lavoro aggiuntiva. La produttività europea è scesa ben al di sotto di quella degli Stati Uniti e, in definitiva, aumentarla sarà più importante che aumentare le ore lavorate.

Keynes scrisse che anche al massimo dello sviluppo, le persone continueranno a scegliere di lavorare, motivate dal desiderio di contribuire alla società. L’intelligenza artificiale e le nuove tecnologie potrebbero raggiungere questo stato finale prima. Ma fino ad allora, l’Europa dovrà fare di più per sfruttare e premiare lo spirito lavorativo.