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L’ex responsabile fiscale globale di Freshfields Bruckhaus Deringer rischia più di cinque anni di carcere per il suo presunto ruolo in una frode fiscale pluriennale sui dividendi, hanno sostenuto lunedì i pubblici ministeri in tribunale.

Ulf Johannemann, che fino al 2019 era l’avvocato tributario più anziano dello studio legale del “cerchio magico”, è sotto processo a Francoforte da settembre per la consulenza legale fornita a Maple Bank, una filiale tedesca defunta della canadese Maple Financial.

Dal 2006 al 2009, Maple ha recuperato più di 388 milioni di euro di imposte sui dividendi che non ha mai pagato. Johannemann aveva emesso pareri legali affermando che la pratica, che sfruttava un difetto di progettazione nel codice fiscale tedesco, era legale.

“Senza il parere legale dell’imputato, le transazioni cum-ex della Maple Bank non avrebbero avuto luogo”, ha sostenuto in tribunale il pubblico ministero Stephan Wiens, aggiungendo che Freshfields all’epoca era il “principale consulente legale” per le banche sul cosiddetto cum-ex. transazioni. Maple Bank era uno dei 25 clienti che sono stati assistiti da Freshfields sulla truffa fiscale, ha detto il pubblico ministero, mettendo l’azienda in una “posizione unica”.

Freshfields ha pagato 10 milioni di euro per risolvere le accuse penali contro di lei tre anni fa e non è imputato nel processo. Ha inoltre pagato 50 milioni di euro all’amministratore della Maple Bank per risolvere una causa civile.

Il pubblico ministero Hun Chai ha sostenuto in tribunale che Johannemann “non era solo un piccolo ingranaggio di una grande macchina”. Piuttosto, lui “e il suo dipartimento fiscale” erano “una delle principali forze trainanti” della frode fiscale cum-ex, ha sostenuto l’accusa, e Johannemann era pienamente consapevole che la pratica della banca era illegale, ma all’epoca pensava che fosse difficile da scoprire.

I pubblici ministeri hanno chiesto una pena detentiva di cinque anni e sei mesi per Johannemann, poco più della metà della pena massima di 10 anni ma verso il limite superiore delle precedenti condanne legate allo scandalo cum-ex. Il verdetto e la sentenza verranno emessi contemporaneamente.

Johannemann, che guadagnava quasi 2 milioni di euro all’anno a Freshfields, è stato preso in custodia di polizia nel 2019 dopo aver trasferito a sua moglie 2 milioni di euro in contanti e azioni, nonché 9 kg di oro, in una mossa che i pubblici ministeri hanno ritenuto potenzialmente gettare le basi per una fuga. È stato rilasciato dalla custodia della polizia dietro una cauzione di 4 milioni di euro e gli è stato ordinato di indossare una targhetta elettronica alla caviglia.

Il mese scorso, il 52enne ha riconosciuto in tribunale di aver “fallito totalmente” come avvocato e di aver “ignorato il fatto che la mia consulenza legale è stata utilizzata per scopi illegali”.

Ha contestato di essere pienamente consapevole del fatto che la banca non aveva mai pagato le tasse reclamate sulla base della sua consulenza legale, sostenendo che il suo cliente lo aveva male informato sulla natura dettagliata delle operazioni. Ha detto di aver ritenuto possibile che Maple Bank non abbia condiviso con lui “tutta la verità” sulle sue transazioni cum-ex, aggiungendo che “non volevo saperlo”.

Nella memoria finale prima della sentenza del tribunale, lunedì i pubblici ministeri hanno criticato la dichiarazione di Johannemann, sostenendo che è arrivata in una fase molto avanzata del processo ed era parzialmente in contrasto con le prove scoperte nel processo.

Facendo riferimento alle e-mail interne, il pubblico ministero ha sostenuto che “non c’erano segreti tra la Maple Bank e l’imputato” sui dettagli delle transazioni, aggiungendo che l’avvocato ha cercato di offuscare i crimini quando le autorità fiscali hanno iniziato a insospettirsi. “Il signor Johannemann ha un rapporto tattico con la verità”, ha detto in tribunale il procuratore Hun Chai.

Gli avvocati di Johannemann si esprimeranno la prossima settimana sulle accuse. La Corte dovrebbe emettere il verdetto entro la fine di gennaio. Il giudice che presiede ha già indicato che un verdetto di colpevolezza era “altamente probabile”.

Freshfields ha dichiarato in una nota che continuerà “a lavorare con le autorità entro i limiti dei nostri obblighi professionali, nel tentativo di imparare e tracciare una linea su queste questioni”.