Ven. Mar 1st, 2024

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Sembra che la trasformazione del commercio in un’arma da tempo prevista sia finalmente arrivata. La rivalità tra Stati Uniti e Cina e l’invasione dell’Ucraina da parte della Russia hanno politicizzato il commercio in una misura mai vista dai tempi della guerra fredda. Non si tratta solo del fatto che i governi stanno bloccando sempre più l’accesso dei rivali geopolitici a tecnologie sensibili dal punto di vista militare. Le grandi potenze commerciali hanno anche limitato le esportazioni di materie prime vitali e hanno cercato di impedire agli avversari di vendere le proprie materie prime all’estero.

Ma solo perché i governi sono favorevoli ai limiti alle esportazioni e alle sanzioni commerciali non significa che funzionino. L’imposizione di controlli da parte di Pechino sui minerali critici, le sanzioni dei paesi ricchi del G7 guidato dagli Stati Uniti sul petrolio russo, il tentativo della Russia di coercire l’Europa occidentale tagliando la fornitura di gas: tutti hanno causato allarme, ma nessuno è ancora riuscito a paralizzare il suo obiettivo . I governi non riescono a esercitare un controllo sufficiente sulla domanda globale per soffocare il commercio, le catene di approvvigionamento sono agili, a volte illecitamente, e gli utenti finali hanno trovato alternative.

A luglio la Cina ha fatto molto parlare di sé come arma per le materie prime, limitando le esportazioni di gallio e germanio, due minerali utilizzati nei chip e in altre applicazioni high-tech, di cui produce la maggior parte della fornitura mondiale. I produttori europei in particolare erano sinceramente allarmati, ma finora la mossa si è rivelata tutt’altro che devastante. I prezzi sono saliti, ma non a livelli storicamente stratosferici. I due minerali rappresentano solo una piccola parte dei costi di produzione dei produttori: il Lo afferma il Servizio Geologico degli Stati Uniti nel 2021 negli Stati Uniti sono stati utilizzati solo 36 milioni di dollari di germanio e, se necessario, possono essere prodotti altrove. Forse consapevole di ciò, la Cina ha iniziato a rimuovere i freni alla fine di settembre.

Il grafico a linee del Gallio $/kg mostra i prezzi alti ma non isterici

Allo stesso modo Vladimir Putin l’anno scorso non è riuscito a disabilitare la produzione dell’Europa occidentale e a congelare le sue famiglie sottomettendole all’Ucraina limitando la fornitura di gas. La Germania è passata sorprendentemente rapidamente al GNL e ha tagliato il consumo di energia. Ha avuto uno spiacevole shock energetico, ma non abbastanza da costringere il governo di Olaf Scholz a non sostenere lo sforzo bellico di Kiev. La capacità di Putin di utilizzare l’energia a scopo di ricatto è stata permanentemente indebolita e anzi si è rivelata controproducente: come combustibile per i gasdotti, il gas naturale non può essere facilmente dirottato altrove. L’Europa ha perso il suo principale fornitore, ma Putin ha perso il suo miglior cliente. Se vieni dal tuo monopsonista, faresti meglio a non mancare.

I tentativi del G7 e dell’UE di limitare le entrate delle esportazioni di petrolio russo imponendo un tetto massimo di prezzo di 60 dollari un anno fa hanno avuto inizialmente un certo successo, spingendo verso il basso il prezzo internazionale del petrolio russo di 30-40 dollari al barile. Ma come riportato dal MagicTech, la sua efficacia è diminuita nel tempo poiché la Russia ha sviluppato una “flotta oscura” di trader per eludere i controlli. La Kyiv School of Economics calcola che il 99% delle esportazioni russe di greggio via mare hanno superato i 60 dollari al barile in ottobre, di cui oltre il 70% utilizzando navi e fornitori di servizi non appartenenti al G7.

Il G7 e l’UE semplicemente non sono parti dell’economia globale abbastanza grandi da strangolare le vendite di petrolio della Russia. I paesi a reddito medio hanno ampiamente ignorato l’esortazione di Washington ad adottare il tetto massimo dei prezzi. Né, contrariamente alle speranze di Europa e Stati Uniti, il tetto e le altre sanzioni sembrano aver danneggiato in modo significativo la posizione di Putin tra l’opinione pubblica russa.

I controlli sulle esportazioni contengono i semi della loro stessa distruzione, proprio come i cartelli dei produttori e i tentativi di vietare i narcotici. I meccanismi di mercato e i governi altamente motivati ​​lavorano per indebolirli, in particolare per i beni generici come il petrolio. I prezzi più alti incoraggiano il contrabbando e le truffe e stimolano maggiore offerta e innovazione. La minaccia implicita di Pechino di tagliare le esportazioni di terre rare verso il Giappone a causa di una disputa diplomatica all’inizio degli anni 2010 non è chiaro che sia effettivamente successo – inizialmente ha fatto aumentare i prezzi, ma è stato indebolito dal contrabbando dalla Cina e dalle miniere aperte altrove.

I controlli sulle esportazioni incoraggiano la ricerca e lo sviluppo rivali nella tecnologia proprietaria specializzata e nelle materie prime. L’attuale carenza di litio per le batterie elettriche ha stimolato il progresso nella creazione della tecnologia agli ioni di sodio. Ad agosto, la società cinese di telecomunicazioni Huawei ha sorpreso e sgomento gli Stati Uniti lanciando un modello di telefono cellulare che utilizza chip avanzati apparentemente sviluppati a livello nazionale nonostante le sanzioni tecnologiche americane. (Alcuni degli osservatori commerciali più intelligenti previsto che ciò potesse accadere.)

I governi potrebbero aver imparato dalla storia che le restrizioni commerciali spesso funzionano solo parzialmente e spesso non riescono a rivolgere l’opinione pubblica contro il regime sanzionato. L’embargo commerciale statunitense nei confronti di Cuba dal 1962 ha indubbiamente danneggiato la crescita del paese, ma ha anche fornito al regime comunista una scusa già pronta per la persistente sottoperformance economica. I controlli sulle esportazioni di petrolio iracheno dopo l’invasione del Kuwait da parte di Saddam Hussein nel 1990 non hanno messo fine alla sua presa sul paese. Le sanzioni contro l’apartheid in Sudafrica potrebbero aver avuto qualche effetto nel far precipitare la crisi finanziaria che ha dato il via alla fine di quel regime malvagio, ma le prove sono ambigue.

Ora, questo non vuol dire che tutte le restrizioni alle esportazioni siano inutili. I blocchi sulle esportazioni di tecnologia di difesa verso la Russia hanno indubbiamente ostacolato la sua capacità militare, e il controllo statunitense del sistema globale di pagamenti in dollari è uno strumento potente. Ma i tentativi di governare l’offerta di materie prime stanno combattendo contro un panorama geopolitico fratturato in cui molti paesi a medio reddito sono felici di commerciare con chiunque, e gli operatori della catena di approvvigionamento sono abbastanza sinuosi e riservati da eludere i controlli. I governi stanno certamente cercando di utilizzare come arma il commercio globale, ma finora i loro ordigni hanno inflitto poche ferite mortali.

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