La Nigeria ha approvato la vendita da 1,28 miliardi di dollari di quattro giacimenti petroliferi gestiti dalla ExxonMobil al produttore locale Seplat Energy, il primo di una serie di disinvestimenti pianificati da parte di società internazionali della travagliata regione del Delta del Niger.

Il presidente Muhammadu Buhari, che è anche il ministro del petrolio del paese, ha autorizzato la vendita lunedì dopo “aver considerato gli ampi benefici della transazione per il settore energetico nigeriano e l’economia più ampia”, si legge in una dichiarazione del suo ufficio.

Exxon iniziò le operazioni petrolifere in Nigeria negli anni ’50 e, insieme alla rivale europea Shell, fu responsabile della creazione dell’industria petrolifera che è diventata la base dell’economia nigeriana.

La produzione di petrolio nelle paludi del delta del Niger, nel sud del Paese, ha generato miliardi di dollari di entrate per le compagnie e il governo, ma ha anche portato a corruzione, violenza e criminalità che i gruppi petroliferi internazionali hanno trovato sempre più difficili da gestire.

In risposta, ExxonMobil e Shell negli ultimi due anni hanno annunciato l’intenzione di terminare le loro operazioni onshore, pur continuando i progetti offshore.

I disinvestimenti pianificati offrono un’opportunità di espansione ai produttori locali come Seplat. Ma Exxon e Shell sono state anche criticate per essersi lasciate alle spalle una serie di problemi ambientali, sociali e operativi.

Il previsto disinvestimento da parte della Shell delle sue attività in Nigeria è stato sospeso in attesa della risoluzione del suo ricorso contro l’ingiunzione del tribunale di pagare 1,95 miliardi di dollari di danni dopo una fuoriuscita di petrolio nel 2019.

Seplat ha raggiunto un accordo per l’acquisto delle attività in acque poco profonde della Exxon a febbraio, ma l’accordo è apparso in dubbio dopo che la Nigerian National Petroleum Corp, la compagnia petrolifera statale, il mese scorso si è assicurata un’ingiunzione del tribunale che vietava alla Exxon di vendere le quattro licenze.

Exxon gestisce i permessi in collaborazione con NNPC, che aveva cercato di bloccare la transazione, sostenendo di avere il diritto contrattuale di anticipare qualsiasi vendita.

Seplat, che è quotata sia a Londra che a Lagos, ha accolto con favore la decisione di Buhari, descrivendo l’accordo come “un’operazione di trasformazione” che creerebbe “una delle più grandi società energetiche indipendenti” su entrambe le borse. L’acquisizione aumenterà la produzione di petrolio di Seplat di circa 95.000 barili al giorno, triplicandone la produzione. Exxon ha rifiutato di commentare.

L’ufficio di Buhari ha affermato che l’accordo aumenterebbe anche le ambizioni della Nigeria di ricevere maggiori investimenti esteri diretti nel settore energetico.

A breve termine, Exxon e Seplat dovrebbero collaborare per aumentare la produzione nei quattro giacimenti, aiutando così il più grande produttore di petrolio africano a raggiungere la sua quota di produzione Opec di 1,8 milioni di barili al giorno, ha aggiunto.

La Nigeria ha lottato con questo obiettivo a causa del vandalismo degli oleodotti e del furto nella regione del delta del Niger.