Gio. Giu 13th, 2024

I vasti tratti di deserto nell’Australia occidentale, che nei decenni passati hanno fornito oro, nichel e minerale di ferro ai cercatori, sono ora diventati un importante campo di battaglia per i minatori di litio, una materia prima fondamentale per le batterie mentre il mondo passa ad un’energia più verde.

Quest’anno è scoppiata una lotta per il controllo della risorsa, quando le multinazionali si sono scontrate con i miliardari minerari australiani per una serie di tentativi di acquisizione in due delle parti più remote dello stato.

Una sezione di deserto vicino alla città mineraria di Kalgoorlie nella regione di Goldfields è diventata nota come il “corridoio del potere del litio”, mentre i movimenti di fusione nel Pilbara, nel nord-ovest dello stato, hanno rievocato il boom del minerale di ferro negli anni ’60. e la corsa al nichel dell’Australia occidentale negli anni ’70.

“Questi periodi entusiasmanti non si verificano troppo spesso, questi periodi prolungati di domanda di una merce. Sta guidando una frenesia”, ha detto Tom Reddicliffe, un veterano minerario da 40 anni e direttore esecutivo di GreenTech Metals, i cui diritti di esplorazione nel Pilbara hanno sostenuto il prezzo delle sue azioni in un contesto di intensa attività di compravendita.

“C’è un limite ai posti a tavola. È come le sedie musicali: non vuoi perderti nulla”, ha aggiunto.

Il “land grab” per i diritti minerari nel corridoio del litio è iniziato a settembre, quando la società statunitense Albemarle, il più grande produttore al mondo, ha accettato di pagare 4,3 miliardi di dollari per Liontown Resources, un progetto emergente che ha stretto accordi di fornitura con Tesla e Ford . Tuttavia, l’acquisizione è stata sventata da Gina Rinehart, la persona più ricca d’Australia, che ha costruito di nascosto una partecipazione del 19,9% in Liontown, costringendo il corteggiatore americano ad andarsene.

Rinehart, un magnate del minerale di ferro, si mosse quindi per rovinare un’altra acquisizione del litio, questa volta nella Pilbara. La SQM cilena aveva accettato di pagare circa 1 miliardo di dollari per rilevare Azure Minerals, società in fase iniziale nel settore del litio, prima che Rinehart si avventasse nuovamente acquistando una quota di blocco del 18%.

Chris Ellison, che controlla 12 miliardi di dollari australiani (8 miliardi di dollari) nel settore minerario Mineral Resources ed è un azionista di Azure, ha affermato questa settimana che l’offerta di SQM sembrava “morta nel nulla”.

Rinehart ed Ellison sono diventati investitori sempre più attivi in ​​una serie di piccoli progetti sul litio in entrambe le parti dello stato, dove società straniere tra cui Albemarle, SQM e la cinese Tianqi Lithium sono state in precedenza tra i maggiori investitori.

Ian Hansen, capo della divisione chimica del conglomerato di prodotti chimici al dettaglio con sede a Perth Wesfarmers, che ha collaborato con SQM sulle attività relative al litio, ha affermato che la recente ondata di attività rappresenta una “crescente fiducia nei fondamenti del litio dell’Australia occidentale”.

“Similmente al modo in cui è cresciuta la produzione di minerale di ferro nel nord-ovest dello stato, gli operatori del settore del litio potrebbero voler avere il controllo di gran parte delle risorse per consolidare la propria posizione”, ha affermato.

Anche Rio Tinto, che l’anno scorso è stata bloccata nel tentativo di aprire una miniera di litio in Serbia, tiene d’occhio il potenziale dell’Australia occidentale, avendo richiesto una serie di caseggiati – licenze per esplorare un blocco di terreno alla ricerca di risorse – che coprono circa 130.000 ettari nel corridoio del litio.

Vengono corteggiati anche piccoli esploratori come St George Mining. Inizialmente aveva stabilito caseggiati nella regione di Goldfields nella speranza di trovare nichel, fino a quando il gestore di un caseggiato vicino ha scoperto lo spodumene – la roccia dura contenente litio – due anni fa. Quella società si è ribattezzata Delta Lithium e ora conta Ellison e Rinehart come principali azionisti.

Nelle ultime settimane San Giorgio ne ha tratto beneficio, nonostante non abbia ancora trovato depositi di spodumene. Amperex Technology, la divisione produttrice di batterie agli ioni di litio di TDK, ha investito 3 milioni di dollari australiani in una joint venture con il minatore australiano. Inoltre, Shanghai Jayson New Energy Materials, fornitore dei produttori di batterie al litio in Cina, ha investito 3 milioni di dollari australiani nella società.

John Prineas, presidente esecutivo di St George, ha affermato che gli investimenti hanno dimostrato che le aziende nella catena di fornitura delle batterie stanno seguendo l’esempio di case automobilistiche come Tesla nel sostenere i minatori australiani in fase iniziale. “I grandi player stanno prendendo posizione in anticipo poiché è molto costoso farlo dopo la scoperta. Questo è sicuramente un segnale positivo per il futuro dell’industria del litio”, ha affermato.

La frenesia degli accordi è arrivata anche in un momento in cui il prezzo del litio è crollato fino al 70% rispetto ai massimi registrati lo scorso anno, poiché le aspettative sulla domanda di veicoli elettrici in mercati chiave come la Cina sono state abbassate. Prineas ha affermato che l’investimento nella sua azienda ha dimostrato che la domanda è rimasta solida. “Tutti i discorsi riguardano l’eccesso di offerta di litio, ma non è quello che stiamo vedendo da parte degli utenti finali”, ha detto.

L’Australia occidentale fornisce già circa la metà del litio grezzo mondiale ed è vista come un luogo stabile in cui investire rispetto ad alcune parti dell’Africa, dove c’è stata instabilità politica, e al Cile, dove lo stato si è mosso per prendere il controllo dei progetti sul litio.

Le aspettative locali sono alte. Un rapporto del capo economista australiano afferma che le esportazioni di prodotti al litio dovrebbero superare i 20 miliardi di dollari australiani nell’anno fino a giugno 2023, rispetto ai 5 miliardi di dollari australiani dell’anno precedente. Il rapporto aggiunge che entro il 2028 il valore delle esportazioni di litio dovrebbe superare quello del carbone, un alimento base dell’economia australiana da decenni.

L’Australia ha l’ambizione di intensificare i propri sforzi per raffinare lo spodumene per mantenere una quota maggiore del valore a terra piuttosto che spedire tutte le sue risorse alla Cina, che detiene una quota dominante del processo di raffinazione.

La raffinazione crea idrossido di litio di valore superiore, un composto chimico utilizzato nelle batterie dei veicoli elettrici. L’Australia occidentale ha ora due raffinerie, una terza sarà aperta da SQM e Wesfarmers il prossimo anno.

Il ministro australiano delle risorse, Madeleine King, ha affermato che minerali critici come il litio e le terre rare richiedono una lavorazione maggiore rispetto al carbone e al minerale di ferro, su cui l’Australia si è storicamente concentrata. “Abbiamo grandi ambizioni e vogliamo competere con coloro che attualmente dominano il mercato”, ha affermato.

Tuttavia, la spinta verso la raffinazione è stata afflitta da ritardi, superamento dei costi, sfide tecniche e mancanza di competenze, il che significa che la sfida dell’Australia alla posizione della Cina ha fatto progressi più lenti del previsto.

Quest’anno Mineral Resources si è ritirata da una joint venture tra una raffineria australiana e Albemarle, citando la difficoltà di competere con le società cinesi sui costi. Ellison ha detto che la sua strategia ora è quella di concentrarsi sulla “raccolta di roccia ovunque sia possibile”, anche nei Goldfields, che secondo lui sono “conosciuti come i giacimenti di litio più promettenti al mondo”.

Reddicliffe ha affermato che aziende come Liontown e Azure, che sembravano destinate a essere assorbite, ora devono dimostrare che il valore dei loro depositi è all’altezza delle aspettative del settore. “La geologia è geologia, ma la grande sfida è capirne gli aspetti economici”, ha affermato.