Un caccia Eurofighter Typhoon prodotto da BAE Systems

Il settore aerospaziale e della difesa britannico è stato un raro punto luminoso, sfidando la tendenza alla contrazione della base manifatturiera del paese per oltre 30 anni, con un gruppo centrale di pesi massimi come BAE Systems e Rolls-Royce circondato da un gruppo di fornitori chiave.

Ma negli ultimi tre anni, molti di questi fornitori – Cobham, Meggitt e Ultra Electronics – sono caduti alle offerte di corteggiatori esteri. Ultra e Meggitt sono state ritirate dal mercato londinese negli ultimi due mesi. A settembre, un altro sostenitore, la Pearson Engineering di proprietà privata, con sede a Newcastle, è stata venduta a una società israeliana.

La proprietà britannica in appalto di un settore industriale vitale ha rinnovato il dibattito sulle sue prospettive a lungo termine. Le aziende che si stanno ancora riprendendo dalla pandemia di Covid-19 devono far fronte a nuovi venti contrari di inflazione e aumento dei tassi di interesse, mentre la debolezza della sterlina ha accresciuto le aspettative che più gruppi cadranno preda dei corteggiatori.

Kevin Craven, amministratore delegato di ADS, il gruppo commerciale dell’industria aerospaziale, ha affermato di aspettarsi che più aziende britanniche attirino l’interesse dall’estero.

“La sterlina debole, oltre alle attraenti capacità ingegneristiche del Regno Unito, significa che ci sarà un importo maggiore di [takeover activity]. Mi aspetto che ci sia più interesse da parte degli acquirenti stranieri”, ha affermato.

Un dipendente Meggitt ripara una bottiglia usata per la soppressione degli incendi negli aerei

Sir Nigel Rudd, che come presidente ha venduto Boots e Meggitt, ha affermato di aspettarsi che le aziende di successo rimarranno vulnerabili.

Ha aggiunto che c’erano due grandi problemi che guidavano la corsa alle acquisizioni nei mercati del Regno Unito: le valutazioni di società simili negli Stati Uniti erano in genere del 20-30% superiori a quelle dei colleghi britannici e gli investitori britannici “odiano il debito”.

“Il problema è che le aziende britanniche non possono acquistare quelle statunitensi. Non hanno la potenza di fuoco per farlo. . . E di norma, gli investitori britannici sono piuttosto avversi al rischio”.

Anche prima della pandemia, la posizione della Gran Bretagna come mercato aerospaziale e della difesa più importante del mondo dopo gli Stati Uniti era già stata indebolita dalla Brexit. A parte l’ulteriore burocrazia, il Regno Unito è stato escluso da importanti programmi di ricerca paneuropei.

Nuove figure dall’ente commerciale del settore ADS mostra che le attività aerospaziali civili e militari della Gran Bretagna hanno generato un fatturato di 22,4 miliardi di sterline nel 2021, il 37% in meno rispetto a quello registrato prima della crisi del coronavirus.

Al contrario, seppur colpiti dalla pandemia, i dati di L’ente commerciale tedesco mostra che il settore, che per decenni ha seguito il Regno Unito, ha consolidato il suo recente vantaggio con ricavi per 31,4 miliardi di euro o 27,8 miliardi di sterline nel 2021.

Craven ha affermato che i dati del Regno Unito riflettevano ancora l’impatto del Covid-19 e ha sottolineato che non vi erano ancora prove di un “cambiamento strutturale o diminuzione della competitività del Regno Unito”.

Una sfida per le aziende britanniche, tuttavia, è stata la carenza di competenze, con alcuni gruppi che hanno lottato per assumere personale mentre il mercato aerospaziale si riprende, ha affermato.

Craven ha anche messo in guardia contro una “reazione a scatti” che tutte le acquisizioni sono state “una cosa negativa”, sottolineando che l’attenzione dovrebbe essere “assicurarsi che le risorse chiave siano mantenute nel Regno Unito con le giuste assicurazioni su come l’integrazione [with the acquiring company’s operations] potrebbe succedere”.

Nei casi di Meggitt e Ultra, il governo ha riesaminato entrambe le acquisizioni prima di dare infine il via libera dopo aver estratto una serie di impegni dai rispettivi acquirenti.

Sia l’americana Parker Hannifin, che ha rilevato Meggitt, sia Cobham, che ha sostenuto il private equity, che ha acquistato Ultra, hanno promesso di proteggere la tecnologia sensibile e aumentare la spesa per ricerca e sviluppo.

L’acquisizione di Ultra, che produce attrezzature per la caccia ai sottomarini e sistemi di controllo per la flotta di sottomarini Trident che trasportano il deterrente nucleare del Regno Unito, ha suscitato particolare preoccupazione per la sicurezza nazionale.

Nel frattempo, la Rafael Advanced Defense Systems di Israele, che ha rilevato la Pearson Engineering, ha affermato che l’accordo porterebbe a un aumento del numero di posti di lavoro a Newcastle.

Tuttavia, alcuni esperti del settore si chiedono se la corsa alle acquisizioni possa portare a uno svuotamento delle catene di approvvigionamento strettamente integrate del settore.

Altri sono preoccupati che la ricerca fondamentale e lo sviluppo di tecnologie per l’aviazione elettrica e a idrogeno potrebbero non aver luogo nel Regno Unito se i proprietari non si impegnano a lungo termine.

Nel settore aerospaziale, il governo quest’anno ha impegnato maggiori finanziamenti per lo sviluppo di nuove tecnologie attraverso l’Aerospace Technology Institute, istituito nel 2014 per stanziare fondi statali per l’innovazione nel settore.

Tuttavia, alcuni dirigenti del settore sottolineano che saranno necessari finanziamenti più profondi per realizzare le ambizioni del Regno Unito di essere un leader nel settore dell’aviazione net zero.

“Il Regno Unito in virtù della Brexit non solo è diventato molto meno attraente come base manifatturiera a causa di cose come scartoffie aggiuntive, ma è anche uscito da tutti i programmi di ricerca e sviluppo finanziati dall’UE”, ha affermato un ex proprietario di una piccola impresa .

Paul Everitt, ex amministratore delegato di ADS, ha affermato che il Regno Unito è un attore importante nel settore, con grandi aziende globali, tra cui BAE e Babcock International, e investimenti interni di importanti gruppi europei come Airbus e Leonardo. Ma ha aggiunto che la Gran Bretagna deve affrontare sfide “più a valle della catena di approvvigionamento”.

“Meggitt, Ultra e altri sono stati la strada verso il mercato per le piccole imprese di produzione e ingegneria nel Regno Unito”, ha affermato.

In difesa, diversi dirigenti hanno affermato che il governo doveva incoraggiare un approccio più mirato agli appalti, premiando le aziende con sede nel Regno Unito e offrendo un flusso affidabile di contratti. Questo, hanno affermato, aiuterebbe a guidare l’innovazione e le capacità domestiche.

“Con la sterlina così a buon mercato, molte società britanniche sono vulnerabili all’acquisizione e il governo deve insistere affinché le attività di ricerca e sviluppo rimangano nel Regno Unito”, ha affermato Kevan Jones, membro laburista del comitato ristretto della difesa della Camera dei Comuni .