Gio. Mag 23rd, 2024
Alibaba sfrutta il business del cloud per diventare uno dei principali investitori nell’intelligenza artificiale in Cina

Alibaba ha sfruttato la sua vasta infrastruttura di cloud computing per diventare un investitore leader nelle start-up cinesi di intelligenza artificiale generativa, offrendo loro crediti per utilizzare le scarse risorse di rete necessarie per addestrare modelli piuttosto che i tradizionali finanziamenti cash-for-equity.

Il colosso cinese dell'e-commerce sta cercando di replicare il successo dell'investimento di Microsoft nel leader statunitense OpenAI, partecipando alle importanti start-up Moonshot, Zhipu, MiniMax e 01.ai. Hanno tutti sviluppato versioni locali di applicazioni statunitensi come ChatGPT di OpenAI e il chatbot avatar di Character.ai.

In un esempio, Alibaba ha condotto un round di raccolta fondi da 1 miliardo di dollari in Moonshot AI che ha valutato la start-up a 2,5 miliardi di dollari a febbraio. Secondo due persone che hanno familiarità con l’accordo, ha investito 800 milioni di dollari nello sviluppatore del chatbot AI Kimi in rapida crescita, di cui poco meno della metà sotto forma di crediti per il cloud computing. Alibaba ha rifiutato di commentare.

Nell’ultimo anno, secondo persone che hanno familiarità con la questione, l’amministratore delegato di Alibaba Eddie Yongming Wu ha supervisionato personalmente gli investimenti nelle quattro principali start-up di intelligenza artificiale, mentre l’azienda cerca di reinventarsi come innovatore di intelligenza artificiale.

L’impennata degli investimenti arriva in un momento cruciale per Alibaba. Sta cercando di tracciare un nuovo percorso mentre è alle prese con la crescente concorrenza di ByteDance e PDD Holdings nel suo mercato principale dell’e-commerce e dopo il caotico svolgimento del suo ambizioso piano di ristrutturazione, in base al quale il suo business cloud avrebbe dovuto perseguire un’offerta pubblica iniziale.

Alibaba ha annullato il piano a novembre, citando l’impatto delle restrizioni sui chip statunitensi. Wu ha quindi preso il controllo diretto del business del cloud, impegnandosi a investire nell’intelligenza artificiale e mettendo l’azienda al centro della sua strategia per stimolare la crescita.

Il settore cloud ha registrato una crescita trimestrale media a una cifra dal 2022, in seguito alla repressione di Pechino nei confronti delle grandi società Internet. La sua redditività è rimasta molto indietro rispetto a quella dei rivali statunitensi come AWS.

Charlie Dai, vicepresidente e analista principale della società di consulenza tecnologica Forrester, ha affermato che Alibaba sta “facilitando le start-up offrendo una piattaforma cloud pubblica con funzionalità complete potenziate dal suo ampio ecosistema per i loro modelli open source” generando al contempo nuove entrate per la sua azienda. business del cloud fornendo risorse informatiche per addestrare i propri modelli.

La struttura dell'investimento di Alibaba in Moonshot fa eco a quelle di Microsoft e Amazon, in base alle quali il denaro viene trasferito alle start-up di intelligenza artificiale con l'accordo che utilizzeranno il denaro per addestrare ed eseguire modelli rispettivamente su server Azure e AWS.

Tuttavia, come ha notato una persona, la differenza con l’investimento di Alibaba è che il denaro non viene mai trasferito alle start-up cinesi. Invece, è tenuto in un conto di deposito a garanzia che la società può contare come entrate in entrata.

Le offerte di computing for equity sono più allettanti in Cina, dove le risorse cloud sono scarse a causa delle restrizioni statunitensi sull’esportazione di chip avanzati. “Fornire computer è in realtà più prezioso del denaro contante”, ha affermato uno scienziato cinese specializzato in intelligenza artificiale. “Con la carenza di semiconduttori, è molto difficile avere accesso a 10.000 GPU [processing] cluster, di cui dispone Alibaba”.

Il gruppo di social media Xiaohongshu sta perseguendo un metodo di investimento ancora più creativo, offrendo aumento del traffico per i prodotti delle start-up attraverso la promozione sulla sua popolare piattaforma simile a Instagram in cambio di azioni, secondo due persone informate in materia. Xiaohongshu non ha risposto a una richiesta di commento.

Le principali società Internet cinesi, tra cui Alibaba, Meituan, Xiaohongshu e Tencent, stanno svolgendo un ruolo enorme nel finanziare questa ondata di start-up rispetto al precedente gruppo di start-up IA dominate dai gruppi di sorveglianza SenseTime e Megvii.

Durante quella fase dell’ondata di investimenti, che ha raggiunto il picco tra il 2017 e il 2019, grandi investitori tecnologici come Tiger Global e SoftBank, insieme a un ampio pool di società di venture capital nazionali, hanno gareggiato con i giganti di Internet per gli accordi.

Ma il deterioramento delle relazioni tra Pechino e Washington e la flessione dell’industria cinese del capitale di rischio negli ultimi due anni hanno reso l’attuale numero di start-up di intelligenza artificiale più dipendenti dai finanziamenti delle società Internet nazionali, il che a sua volta significa che hanno meno potere negoziale nel determinare il prezzo. per i servizi cloud, ha detto una persona a conoscenza delle trattative.

Alibaba è diventato uno dei principali investitori proprio mentre cerca di monetizzare il suo tesoro di chip IA. Alibaba Cloud ha acquistato unità di elaborazione grafica Nvidia di fascia alta, compresi grandi ordini delle serie annacquate A800 e H800s, prima che gli Stati Uniti limitassero le vendite di chip avanzati alle aziende cinesi. Li ha nei data center in Cina e nel sud-est asiatico, secondo una persona a conoscenza della questione.

Il fornitore di servizi cloud sta cercando di trarre vantaggio da questi chip prima che perdano il loro valore quando Nvidia rilascerà la sua prossima generazione di processori AI. Ad Alibaba non sarà consentito acquistare i nuovi chip a causa dei severi controlli sulle esportazioni di Washington, ha affermato una persona vicina all'azienda.

L'attenzione di Wu sugli investimenti nell'intelligenza artificiale rappresenta un nuovo capitolo per Alibaba dopo che un giro di vite normativo sul suo presunto comportamento monopolistico a partire dal 2021 ha richiesto alla società di cedere partecipazioni in altre società Internet sotto la pressione delle autorità di regolamentazione.

Alibaba è diventato un sostenitore così importante delle start-up di intelligenza artificiale in Cina che gli addetti ai lavori del settore hanno iniziato a scherzare: “Se vuoi investire nell’intelligenza artificiale cinese, acquista semplicemente azioni Alibaba. È un ETF sull’intelligenza artificiale cinese”, ha affermato un manager di una start-up sull’intelligenza artificiale sostenuta da Alibaba.