Mar. Lug 16th, 2024
I timori per la privacy minano il potenziale delle start-up tecnologiche per la fertilità femminile

Fertility e altre start-up tecnologiche per la salute femminile hanno attirato miliardi di investitori che cercano di sfruttare un mercato di donne da 36 miliardi di dollari dalla pubertà alla menopausa, ma i timori sulla privacy rischiano di frenare la crescita.

I venture capitalist hanno investito quasi 4,9 miliardi di dollari nel femtech, il software e i servizi mirati alla salute delle donne, nei tre anni fino a marzo, sostenendo start-up come i rilevatori del ciclo mestruale e dell’ovulazione Flo e Stardust. Secondo il fornitore di dati sui mercati privati ​​PitchBook, questa cifra, dal marzo 2021 al 2024, mostra un balzo di circa due terzi rispetto al triennio precedente.

“La buona e la cattiva notizia sulla salute delle donne è che ci sono così tante aree sottoservite”, ha affermato Elizabeth Bailey, co-fondatrice del fondo di venture capital RH Capital. “Praticamente ovunque si guardi nel campo della salute delle donne si registrano investimenti e innovazione insufficienti, quindi ci sono enormi opportunità”.

Tuttavia, Bailey ha indicato la mancanza di trasparenza sulla privacy dei dati come la ragione principale per cui gli investitori evitano alcune delle ultime start-up femtech.

La sentenza della Corte Suprema degli Stati Uniti nel giugno 2022 di annullare il diritto costituzionale delle donne all’aborto ha catapultato le preoccupazioni sulla privacy nel settore al centro della scena. Nel Regno Unito, nel frattempo, circa un terzo delle donne utilizza le app per monitorare i propri cicli mestruali o la fertilità, secondo un sondaggio appositamente commissionato da Savanta, pubblicato a settembre. Più della metà è preoccupata per la trasparenza e la sicurezza dei dati.

“In precedenza avevamo adottato un approccio piuttosto generale alla protezione della privacy, ma [since 2022] non siamo interessati a investire in aziende che vendono i propri dati a qualcun altro”, ha affermato Bailey. “Questa è la linea rossa e luminosa per noi.”

© Kena Betancur/AFP/Getty Images

Alcuni ricercatori avvertono che una serie di prodotti che tracciano i sintomi, aiutano la pianificazione familiare e rilevano i primi segni di problemi di salute potrebbero mettere a rischio milioni di utenti attraverso politiche sui dati fuorvianti e poco chiare, in un settore che secondo Dealroom.co vale circa $ 36 miliardo.

“Sembra esserci un approccio valido per tutti che non tiene conto delle preoccupazioni specifiche delle persone che utilizzano queste app intime”, ha affermato Ruba Abu-Salma, docente di informatica al King's College di Londra.

La ricerca di Abu-Salma, pubblicata a maggio, ha rilevato “pratiche problematiche” e “incoerenze” sulla privacy dei dati in molte delle più popolari app di monitoraggio del ciclo e di fertilità sui Google Play Store del Regno Unito e degli Stati Uniti.

Queste includevano politiche che potrebbero consentire l’accesso ai dati intimi degli utenti da parte delle forze dell’ordine in paesi o stati degli Stati Uniti in cui l’aborto è vietato.

Il suo team, che comprende ricercatori dell'University College di Londra, ha affermato che i dati sul comportamento degli utenti, come i percorsi di clic – il modo in cui gli utenti navigano nell'app – e le ricerche interne spesso ricevono meno protezione rispetto ai dettagli personali intimi inseriti direttamente nell'app.

Questi dati comportamentali sono altrettanto importanti da proteggere poiché le informazioni potrebbero “essere sufficienti per dedurre che hai avuto un aborto spontaneo o un aborto – forse in modo errato”, ha detto Abu-Salma.

Istogramma del valore delle transazioni annuali (milioni di dollari) che mostra che gli investimenti nel femtech hanno subito un'accelerazione negli ultimi dieci anni

Una spinta tramite i social media in seguito all’inversione del caso Roe vs Wade due anni fa ha limitato l’uso di alcuni di questi prodotti poiché le donne erano invitate a eliminare le app di monitoraggio del ciclo e di fertilità dai loro telefoni per paura che i dati personali potessero essere utilizzati per incriminare le donne incinte che cercavano abortire.

Secondo i dati del fornitore di market intelligence Sensor Tower, il numero di utenti attivi su Flo e Clue, due dei più grandi prodotti di monitoraggio del ciclo al mondo per base di utenti, è diminuito immediatamente dopo che tali campagne sono diventate virali.

Gli utenti, nel frattempo, si sono riversati sul rivale più piccolo Stardust, che si è autodefinito un prodotto incentrato sulla privacy, più che quadruplicando i download da maggio a giugno 2022. Tuttavia, l’app non è stata in grado di mantenere lo slancio e la sua crescita è rallentata.

L’inversione di rotta di Roe vs Wade ha spinto molte start-up del settore a rafforzare le proprie credenziali in materia di privacy mentre cercano nuovi finanziamenti e abbonati.

Ad esempio, il marketing di Clue sottolinea che la società ha sede in Germania ed è soggetta alle normative UE sulla privacy. L'anno scorso l'azienda ha lanciato cartelloni pubblicitari negli Stati Uniti con slogan come: “Qual è la parola tedesca lunghissima per 'app di monitoraggio del ciclo basata sulla privacy che non fornisce i tuoi dati alle autorità statunitensi? Traccia'.”

Flo, che sottolinea che ha sede nel Regno Unito ed è soggetta al regolamento generale sulla protezione dei dati dell'UE sulla privacy delle informazioni, ha una “modalità anonima” gratuita che consente alle persone di utilizzare l'app senza collegare dati intimi al proprio nome. Sue Khan, vicepresidente per la privacy, ha affermato che Flo ha accelerato il lancio di tale funzionalità fino a settembre 2022 in risposta alla sentenza della Corte Suprema.

“La nostra consapevolezza dell’impatto sulla privacy delle persone quando interagiscono con la tecnologia sanitaria è naturalmente aumentata” dopo la decisione degli Stati Uniti, ha affermato Khan. “Crediamo fermamente che le donne meritino di tracciare i segnali del proprio corpo, accedere a informazioni credibili dal punto di vista medico e ottenere approfondimenti personalizzati senza preoccuparsi del loro diritto alla privacy o della sicurezza delle loro informazioni”.

Il riconoscimento da parte di Flo della necessità di proteggere i dati dei propri utenti, tuttavia, è arrivato dopo un rimprovero pubblico. Nel 2021 Flo ha accettato modifiche e aggiornamenti a seguito di un'indagine della Federal Trade Commission degli Stati Uniti sulle accuse di aver condiviso dati sui cicli mestruali e sulle gravidanze degli utenti con team di analisi di società terze, tra cui Google e Facebook.

Alcuni investitori temono che le crescenti preoccupazioni sulla privacy abbiano reso più difficile trarre profitto da questi prodotti. La pubblicità mirata, uno strumento comune per le app per fare soldi, è diventata controversa nel settore a causa dei timori che i dati intimi vengano condivisi con gruppi di marketing di terze parti.

Molte app, tra cui Clue e Flo, ora operano su modelli “freemium”, in cui gli utenti possono accedere gratuitamente a una versione base dell’app ma devono pagare per gli extra.

Molte funzionalità premium si concentrano sui consigli sulla gravidanza e sull’analisi del concepimento, piuttosto che sul monitoraggio standard del ciclo, perché “le persone sono disposte a pagare quando si tratta di fertilità”, ha affermato Bethany Corbin, co-fondatrice della società di consulenza di settore FemInnovation.

Lo scorso anno Flo ha generato ricavi per oltre 140 milioni di dollari, con un aumento del 40% rispetto al 2022, trainato dai 3,4 milioni di abbonati paganti a Flo Premium. I prezzi variano ma nel Regno Unito un abbonamento mensile costa £ 4,99.

Clue ha rifiutato di rivelare i ricavi, ma ha affermato di avere più di 500.000 abbonati a Clue Plus, il suo prodotto premium. Audrey Tsang, il suo amministratore delegato, rimane ottimista sul fatto che il modello di abbonamento sia sufficiente a rendere redditizia l’azienda, soprattutto dopo i tagli che includevano il licenziamento di un quarto dei suoi 100 dipendenti all’inizio del 2023.

“Costruiamo cose così utili e preziose che le persone pagheranno per averle”, ha detto Tsang.