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Il boom globale della domanda di chip IA lo scorso anno ha alimentato le speranze degli investitori che i profitti dei produttori di chip corrispondessero a tale aumento. Eppure una delle più grandi del settore, Samsung, è pronta a riportare i suoi guadagni più bassi degli ultimi 15 anni.

Il produttore di chip sudcoreano prevede un calo del 35% nell’utile operativo nel quarto trimestre, secondo le indicazioni fornite martedì. Questo mancato rispetto delle aspettative del mercato segna il sesto trimestre consecutivo in cui l’utile operativo è in calo. L’utile operativo di 2,8 trilioni di won (2,1 miliardi di dollari) nel trimestre di dicembre significa che la sua cifra annuale è scesa al di sotto di 10 trilioni di won per la prima volta dal 2008.

Parte della debolezza è dovuta alle tendenze globali. I consumatori acquistano meno dispositivi elettronici, inclusi smartphone, PC e TV, a causa del rallentamento della crescita economica e dell’elevata inflazione. Gli effetti persistenti della flessione del settore dei semiconduttori peggiorata all’inizio dello scorso anno continuano a pesare sulla domanda complessiva di chip.

Ma gran parte del problema è specifico dell’azienda. Samsung è rimasta indietro rispetto ai suoi concorrenti in due delle aree più calde del settore: la produzione a contratto di chip e la tecnologia relativa ai chip AI. Negli ultimi anni TSMC ha ampliato la propria leadership nel settore della fonderia, in cui vengono prodotti trucioli per conto di altre aziende. Secondo i dati della ricerca Counterpoint, rappresenta il 59% della quota di mercato globale, mentre la quota di Samsung è scesa ad appena il 13%.

Un’impennata della domanda di memoria a larghezza di banda elevata, o HBM, un componente critico in tutti i chip AI, ha significato una nuova crescita per i produttori di chip di memoria. Per gran parte dello scorso anno, la rivale SK Hynix è stata l’unica azienda in grado di produrre in serie l’ultima generazione di prodotti HBM3, quelli utilizzati negli ultimi acceleratori di Nvidia. Questo vantaggio ha posizionato bene SK per il boom dei chip AI dello scorso anno e ha lasciato Samsung a lottare per recuperare il ritardo.

La preoccupazione è che i deboli guadagni arrivino nonostante l’aumento dei prezzi medi dei chip di memoria. Nell’ultimo trimestre sono aumentati di circa un decimo.

Le azioni Samsung sono aumentate di un quarto nell’ultimo anno e vengono scambiate a 24 volte gli utili futuri, un premio di quasi il 50% rispetto a TSMC. Gli investitori stranieri sono stati un fattore importante nella frenesia delle azioni di chip dello scorso anno. Questo ora sembra esagerato. Giustificare questo premio per Samsung si rivelerà sempre più difficile.