Mar. Giu 18th, 2024
Il CEO del produttore di chip giapponese sui capi di acquisizione

Nell'ottobre 2023, Fumiyuki Kanai ha guidato l'azienda di semiconduttori di cui è amministratore delegato attraverso la più grande offerta pubblica iniziale del Giappone da quella di SoftBank cinque anni prima.

L’IPO ha valutato Kokusai Electric a 3,6 miliardi di dollari e ha innescato un pagamento di 720 milioni di dollari per i suoi sostenitori di private equity, KKR, che avevano acquistato l’azienda da Hitachi nel 2017 in un accordo che l’ha valutata a 257 miliardi di yen, ovvero circa 1,7 miliardi di dollari.

L'uscita di KKR ha segnato un raro successo per il settore del private equity in Giappone: una buona pubblicità di cui c'era molto bisogno poiché la ricerca di accordi diventa più complicata e le banche sono più rigorose nel finanziarli.

Ma per molto tempo il 67enne capo del produttore di apparecchiature per chip non è riuscito a spiegare cosa facesse effettivamente il settore del private equity.

“Non avevamo idea esattamente con cosa stesse per iniziare il private equity”, ammette Kanai. “Avevamo una vaga idea che, mentre siamo produttori. . . tutto quello che fanno è semplicemente spostare qualcosa da destra a sinistra e fare soldi”.

La conoscenza di Kanai dei meccanismi del private equity dovette aumentare rapidamente dopo che l'acquisizione di KKR pose fine a decenni di proprietà da parte del conglomerato giapponese Hitachi.

Aveva motivo di essere cauto riguardo al nuovo assetto proprietario. Anche le società di private equity più affermate hanno subito alcuni passi falsi di alto profilo in Giappone, tra cui l’acquisto da parte di KKR di Marelli, un’azienda di componenti per automobili acquistata e rinominata da Nissan, caduta in bancarotta dopo la pandemia.

Ma dopo un corso accelerato sul funzionamento del private equity tenuto dal banchiere KKR incaricato di aiutare l'azienda e supportare l'amministratore delegato, Kanai afferma di essersi sentito sempre più a suo agio con i suoi capi buyout, anche perché sapevano davvero come gestire un'IPO e potevano essere un strumento utile per il cambiamento.

Kanai, che è amministratore delegato di Kokusai dal 2018, dopo essersi trasferito da Hitachi, afferma di essere ora un sostenitore del private equity in un paese che è diventato attraente per i più grandi fondi di buyout del mondo per i suoi bassi costi di finanziamento e la pressione sulle aziende a farlo. migliorare le loro valutazioni.

“Ho la sensazione che forse gli investitori davvero non apprezzano il fatto che il private equity venga considerato una sorta di spina dorsale di un'azienda per un periodo prolungato, nell'ombra”, afferma Kanai.

“Ma se vuoi davvero cambiare la tua struttura aziendale in un modo molto significativo, allora c'è un limite a ciò che puoi fare da solo e quindi il private equity ha una varietà di esperienze in questo ambito. . . forse è meglio pensare di poter sfruttare o utilizzare [that] per stimolare davvero quel cambiamento”, aggiunge.

Kokusai produce macchine ad alta tecnologia specializzate nella deposizione di strati atomici – che consentono di stratificare con grande precisione pellicole ultrasottili di pochi nanometri – per realizzare circuiti su wafer (fette di materiale semiconduttore) in grandi lotti.

Nella sede del gruppo a Toyama, nel Giappone nord-occidentale, le grandi macchine vengono personalizzate prima di essere spedite ai clienti in tutto il mondo.

L’industria dei semiconduttori è stata sostenuta dalla crescente domanda di chip in settori diversi come i giochi, la produzione automobilistica e l’intelligenza artificiale. È diventata anche una questione geopolitica, con i paesi che competono per impianti e tecnologia imponendo restrizioni ai rivali.

La maggiore domanda per le macchine prodotte da Kokusai ha contribuito a far salire la valutazione dell'azienda prima dell'IPO e da allora ha contribuito a far più che raddoppiare il prezzo delle sue azioni.

Ciò ha inoltre dato all'azienda la fiducia necessaria per portare avanti il ​​progetto di raddoppiare la capacità produttiva a Toyama e costruire uno stabilimento di ricerca e sviluppo a Yokohama, a sud di Tokyo.

Kanai afferma che KKR ha contribuito a apportare modifiche a Kokusai prima dell'IPO, incluso il rimodellamento della rete estera di manager del gruppo e lo spostamento dell'azienda verso prodotti meno complessi, dove la domanda non è soggetta a tanta volatilità.

Ma anche la società di private equity ha beneficiato della fortuna. Il suo acquisto da Hitachi era inizialmente una semplice scommessa sul fatto che Kokusai sarebbe stata apprezzata di più al di fuori del conglomerato, piuttosto che una previsione su come l’industria dei semiconduttori sarebbe cresciuta.

“Era un gioco di sconti conglomerato. . . nessuno si aspettava che quello dei semiconduttori fosse un settore così forte”, dice una persona direttamente coinvolta nell’acquisizione.

Il rinnovato ottimismo secondo cui la domanda di semiconduttori sarebbe rimasta elevata ha portato almeno due acquirenti strategici a fare offerte per Kokusai prima dell'IPO, secondo una persona con conoscenza diretta della questione.

KKR aveva anche tentato di vendere l'attività di attrezzature per la produzione di chip alla Applied Materials con sede negli Stati Uniti nel 2019. L'accordo da 3,5 miliardi di dollari è andato in pezzi nel 2021 dopo che non è riuscito a ottenere l'approvazione delle autorità di regolamentazione cinesi. Applied Materials detiene ancora una posizione del 15% nella società.

Kanai è entrato in Hitachi subito dopo aver terminato la scuola in Giappone, prima di trasferirsi a Singapore e spostarsi tra il settore dello sviluppo e quello della produzione dell'azienda. Il suo stile di gestione istintivo era duro e autocratico, ma con il progredire della sua carriera, dice di aver imparato alcune lezioni molto semplici, incluso il fatto che semplicemente urlare ai subordinati non era un modo efficace per comunicare.

La natura in rapida evoluzione del settore dei chip significava che era fondamentale mantenere i dipendenti al loro fianco, altrimenti avrebbe facilmente perso il contatto con ciò che stava accadendo.

“Quando sono passato alla fabbrica di produzione di massa, c’erano così tante cose che non sapevo. Quindi ho dovuto fare affidamento sulla conoscenza dei miei subordinati. Poi ho iniziato a riconsiderare esattamente come avrei dovuto interagire con loro. . . Adesso si chiamerebbe molestia di potere. . . Potrei essere arrestato se fosse adesso”, dice ridendo.

Kanai si è addolcito, sia professionalmente che privatamente.

Era solito rilassarsi dopo una lunga giornata di lavoro bevendo molto – e dice che “cadeva in un fosso, danneggiando il suo vestito”, quindi non poteva tenerlo segreto a sua moglie. Ma ora si rilassa portando a spasso il suo barboncino ogni mattina. Ha smesso di bere e fumare e ha tre figli e nipoti con cui riempire il suo tempo libero.

Ma la sua attenzione al lavoro rimane forte mentre si prepara per un altro periodo di crescita.

Il Giappone sta spingendo per sviluppare il proprio settore dei semiconduttori, che languiva da un periodo di dominio negli anni ’80, sia attraverso investimenti che creando stretti legami con Corea del Sud, Taiwan e Stati Uniti.

Kanai afferma che l'IPO di Kokusai è avvenuta dopo un periodo ragionevolmente breve e difficile per le aziende di semiconduttori, che secondo lui sta giungendo al termine.

La società ha registrato un utile netto di 22,3 miliardi di yen nell’anno terminato alla fine di marzo 2024, in netto calo rispetto ai 40,3 miliardi di yen dell’anno precedente.

“Questo anno fiscale è stato. . . molto povero. E quindi, per [the] prossimo anno fiscale, riteniamo che il mercato dovrebbe riprendersi [and] crescendo del 20%”, dice Kanai, anche se prevede che i chip Nand più complicati non si riprenderanno fino all’”anno fiscale 2025”.

Kokusai ha già dimostrato di poter riprendersi rapidamente dalle sfide. All'inizio dell'anno un devastante terremoto ha colpito la regione di Toyama, dove si trova il suo principale impianto di produzione, che però è tornato operativo nel giro di una settimana.

Durante una recente visita alla fabbrica, i dirigenti che stavano conducendo un tour hanno notato che dopo il terremoto, KKR è stato il primo a chiamare per controllare tutti a Kokusai.