Il produttore di spyware Pegasus NSO Group scommette che la vittoria elettorale dell’alleato di lunga data Benjamin Netanyahu ripristinerà le sue fortune, puntando sul desiderio del premier israeliano di ritorno di intensificare la sua ricerca di alleanze del Golfo.

NSO ha tagliato il personale e frenato i costi quest’anno, poiché la società israeliana fatica a pagare più di 400 milioni di dollari di debiti ed è esclusa dal redditizio mercato dell’intelligence statunitense da una lista nera del dipartimento del commercio.

Tuttavia, il co-fondatore Shalev Hulio ritiene che l’imminente ritorno di Netanyahu fornirà la copertura politica tanto necessaria alla società assediata per iniziare a condurre accordi con nazioni cruciali per la politica estera israeliana, secondo persone che hanno familiarità con il suo pensiero.

“Non preoccuparti”, ha detto agli ospiti a una cena a Tel Aviv quest’estate per le preoccupazioni che NSO stesse fallendo. “Netanyahu sta tornando”.

Hulio puntava sul fatto che Netanyahu avrebbe vinto le elezioni generali, una previsione che si è rivelata corretta a novembre. Negli ultimi giorni Netanyahu si è avvicinato alla formazione di una coalizione di governo di destra.

Il suo ritorno potrebbe essere cruciale per il futuro di NSO. Durante gli ultimi 12 anni di mandato di Netanyahu come primo ministro, ha promosso la tecnologia unica di NSO per premiare le relazioni di sicurezza aperte con l’India sotto la guida di Narendra Modi, nazioni recalcitranti del Golfo e nazioni un tempo ostili dell’Africa orientale.

Gli accordi per vendere lo spyware Pegasus a quelle nazioni hanno trasformato NSO in un unicorno ⁠, una start-up tecnologica del valore di oltre 1 miliardo di dollari. I contratti hanno anche gettato le basi per i suoi recenti guai. Pegasus è stato rintracciato nei telefoni della famiglia separata del sovrano di Dubai, dei soci del giornalista saudita assassinato Jamal Khashoggi, dei critici stranieri del governo ruandese e dei telefoni appartenenti ai dipendenti dell’ambasciata americana in Uganda.

Netanyahu non ha fatto mistero del suo desiderio di assicurarsi il premio diplomatico che gli è sfuggito nella sua ultima premiership: i rapporti diplomatici con l’Arabia Saudita, che rimane ufficialmente in stato di guerra con lo Stato ebraico, nonostante una cooperazione clandestina volta a smorzare la pressione dell’Iran espansione nella regione.

Nel 2017, dopo una dimostrazione di persona di Hulio, il regno è diventato uno dei maggiori clienti di NSO, secondo diverse persone a conoscenza delle transazioni, nonostante Israele e Arabia Saudita non avessero relazioni diplomatiche.

“Puoi capire perché aziende come NSO apriranno lo champagne con il ritorno di Netanyahu”, ha detto Eitay Mack, un avvocato per i diritti umani che ha ripetutamente citato in giudizio il ministero della difesa israeliano per fermare la vendita di armi a regimi con problemi di diritti umani. “È comprensibile che non solo NSO, anche altre società vedano molte opportunità, specialmente con enormi accordi di armi con i sauditi”.

Nel 2018, dopo che gli stretti collaboratori di Khashoggi hanno affermato che il Pegasus di NSO era stato utilizzato per rintracciarli prima del suo omicidio, NSO ha temporaneamente sospeso il contratto saudita, secondo quanto riferito per la prima volta dal New York Times.

Entro la metà del 2019, è stato stipulato un nuovo contratto, con la conoscenza diretta di Netanyahu, che all’epoca era anche ministro della difesa, hanno detto due persone a conoscenza della transazione.

Poco dopo, l’Arabia Saudita ha utilizzato il nuovo contratto per hackerare i telefoni di 36 giornalisti del canale di notizie Al Jazeera del Qatar, rivale regionale, hanno scoperto i ricercatori del Citizen Lab. Non è chiaro se il lucroso accordo saudita rimanga in vigore. Almeno un ministero saudita ha acquistato un sistema israeliano simile, chiamato Candiru, in quel periodo, hanno detto due persone.

L’esercito del regno sta anche prendendo in considerazione le esportazioni della difesa israeliana, inclusa la tecnologia anti-drone per proteggere le sue installazioni petrolifere dagli Houthi e dagli attacchi aerei iraniani, secondo i trafficanti di armi che hanno fatto recenti presentazioni ai funzionari sauditi.

NSO ha affermato che “fonti politicamente motivate basate su dicerie” hanno fornito al FT false informazioni su “presunti clienti, conversazioni mai avvenute e condizioni finanziarie dell’azienda”.

Netanyahu non ha risposto a una richiesta di commento.

Poco dopo che Netanyahu ha perso il suo potere di 12 anni, NSO è stata inserita nella lista nera dal dipartimento del commercio degli Stati Uniti nel novembre 2021, più o meno nel periodo in cui i funzionari statunitensi sono venuti a conoscenza degli hacker dell’ambasciata ugandese.

Questa mossa impedisce a qualsiasi azienda americana di fare affari con NSO. Entro ottobre 2021, senza nuove vendite da segnalare, Hulio ha dovuto organizzare un prestito di $ 10 milioni dalla società di consulenza con sede a New York BRG, che gestisce la quota di maggioranza in NSO che è di proprietà di una costellazione di fondi pensione occidentali e investitori statali .

Nonostante rappresenti la quota di maggioranza del produttore di armi, la legge israeliana vieta a BRG di conoscere qualsiasi dettaglio operativo ⁠ — i suoi clienti e la sua tecnologia sono un segreto di stato israeliano.

Dopo l’inserimento nella lista nera degli Stati Uniti, NSO ha dovuto nuovamente prendere in prestito fino a 10 milioni di dollari dai suoi creditori, che hanno accettato di lasciarla differire il pagamento degli interessi, secondo una persona a conoscenza della transazione. A un certo punto aveva completamente esaurito una linea di credito di 30 milioni di dollari, secondo persone che hanno familiarità con le finanze dell’azienda.

Nel tentativo di frenare le critiche internazionali, il governo israeliano ha avviato rigorosi processi di approvazione per qualsiasi nuova vendita per l’intera industria dello spyware, compresi i concorrenti di NSO. Questo è stato progettato per rendere estremamente difficili le vendite a paesi con record problematici sui diritti umani, secondo quattro persone che hanno familiarità con la situazione, a meno che con la chiara benedizione del ministero della difesa.

Ciò ha lasciato le agenzie di intelligence europee come gli unici potenziali clienti per lo spyware israeliano, compreso quello dei concorrenti di NSO. Secondo un trafficante d’armi che non è riuscito a chiudere le vendite, “nessuno voleva assolutamente toccare alcun software di intercettazione israeliano”.

I concorrenti regolamentati dall’UE provenienti da Grecia, Bulgaria e Cipro, molti dei quali con personale israeliano, si sono precipitati nel vuoto.

Questi eventi hanno lasciato la NSO sospesa in un peculiare purgatorio all’interno dell’infrastruttura di sicurezza israeliana, descritta da un insider recentemente scomparso come “troppo segreta per una vendita e troppo cruciale per fallire”.