Ven. Mag 24th, 2024
Le nuove tecnologie mediche sono qui.  Ma quando arriveranno al tuo medico di famiglia?

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Per Andrew Morris, nominato presidente del Regno Unito Accademia delle Scienze Mediche questa primavera è arrivata “in un momento particolarmente emozionante per la ricerca medica”. A suo avviso, “l’ampiezza delle nuove tecnologie emergenti è semplicemente notevole”.

Dalla genomica all'editing genetico, dalle cellule staminali alla virologia, dall'immunologia alla neurotecnologia, gli articoli scientifici escono dai laboratori biomedici di tutto il mondo più rapidamente che mai. Allo stesso tempo, stanno emergendo informazioni approfondite dall’analisi di molteplici fonti di dati sanitari, dagli studi clinici alle cartelle cliniche dei pazienti e alle statistiche sociali e ambientali, migliorate con l’aggiunta dell’intelligenza artificiale.

“La fusione della biologia con la scienza computazionale, la scienza sociale e la scienza medica significa che abbiamo un'intera generazione di nuovi strumenti in arrivo”, afferma Morris, professore di medicina all'Università di Edimburgo e direttore della Ricerca sui dati sanitari nel Regno Unito. “Se lo facciamo bene, potrebbe essere uno di quei punti di svolta in medicina importanti quanto la scoperta degli antibiotici”.

Fare le cose nel modo giusto significa, soprattutto, mantenere la fiducia di tutti coloro che hanno un interesse nel sistema. “I paesi che riescono a curare i propri dati in modo affidabile produrranno modelli più accurati, più rappresentativi e di maggiore impatto in termini di beneficio pubblico e per i pazienti”, sostiene.

Andrew Morris, professore di medicina all’Università di Edimburgo: “Potrebbe essere uno di quei punti di svolta nella medicina importanti quanto la scoperta degli antibiotici”

“Altri settori lo hanno fatto meglio dell’assistenza sanitaria. Ad esempio, potrei inviarti £ 100 in due minuti perché la tua banca e la mia sono iscritte a Swift [the international financial transfer system]. Si tratta di standard, interoperabilità, sicurezza, etica e governance di dati affidabili”.

Finora, le innovazioni nel settore sanitario hanno teso a sostenere la “legge” identificata dal futurista americano Roy Amara 50 anni fa: “Tendiamo a sovrastimare l’effetto di una tecnologia nel breve periodo e a sottostimare l’effetto nel lungo periodo”.

Ad esempio, per decenni, i media sono stati pieni di notizie di tecnologie che promettevano di trasformare l’assistenza sanitaria, come la prima bozza del genoma umano che fu accolta con un crescendo di entusiasmo quando fu pubblicata quasi 25 anni fa. Tuttavia, oggi, la maggior parte dei pazienti incontra poche nuove tecnologie quando visita il proprio medico, osserva David Weinkove, professore di bioscienze all'Università di Durham.

La pandemia potrebbe aver accelerato l’adozione di alcune tecnologie, come i vaccini a RNA e i test per l’infezione da Covid, “ma la genomica non ha ancora raggiunto i risultati clinici”, afferma Weinkove. “Non vai di routine dal tuo medico di famiglia e fai sequenziare il tuo genoma – e poi il medico guarda i risultati e dice: 'Questo è quello che hai.'”

Weinkove presiede anche il Società britannica per la ricerca sull'invecchiamento, un ente di beneficenza che si lancia in una campagna per raccogliere fondi per progetti “che avranno un impatto sulla vita del grande pubblico”. Dice: “È necessaria una ricerca basata sull’evidenza per capire come le persone possono rimanere più sane più a lungo – e poi dobbiamo rendere questa conoscenza disponibile a quante più persone possibile”.

“Il problema con l'applicazione delle nuove tecnologie alla medicina è che devono essere relativamente economiche da gestire e devono essere comprensibili per i medici”, spiega Weinkove. “Uno dei motivi per cui non usiamo il sequenziamento del genoma è che non sappiamo abbastanza sulla funzione dei geni per sapere cosa [a particular] sequenza in realtà significa per un paziente e il suo trattamento.

Secondo lui la pressione alta è il miglior esempio di “qualcosa che puoi effettivamente misurare facilmente e trattare con farmaci che funzionano in un modo che comprendiamo. Sappiamo che l’ipertensione arteriosa a lungo termine è un fattore di rischio per le malattie cardiovascolari. Abbiamo bisogno di più cose [like this] che sono misurabili, trattabili e comprensibili”.

La neurotecnologia è un campo futuristico che illustra la legge di Amara in azione. Gli studi clinici sulle interfacce cervello-computer (BCI) in grado di ripristinare una certa mobilità nei pazienti paralizzati sono iniziati all’inizio degli anni 2000. Questi dispositivi, impiantati sotto il cranio di diversi pazienti disabili, decifrano un'attività neurale sufficiente a ripristinare un po' di movimento negli arti paralizzati, controllare un semplice robot o la tastiera di un computer o dare una voce sintetica a qualcuno che non può parlare.

Nel 2012, i ricercatori della Brown University negli Stati Uniti hanno permesso a due pazienti tetraplegici, Cathy e Bob, di manipolare oggetti con un braccio robotico pensando ai movimenti richiesti. UN video di Cathy che sorride mentre riusciva a portare un drink alle labbra per la prima volta in 15 anni ha conquistato i cuori di tutto il mondo.

Da allora, le BCI mediche si sono sviluppate ulteriormente in diversi laboratori universitari e aziendali, incluso Neuralink di Elon Musk. Ma i ricercatori hanno deliberatamente progredito lentamente, monitorando intensamente l’effetto degli impianti cerebrali su un piccolo numero di volontari. Chiunque si aspettasse che i cyborg emergessero rapidamente dal loro successo iniziale sarà rimasto deluso.

Leigh Hochberg, uno dei pionieri originali della BCI alla Brown, e tuttora strettamente coinvolto nel settore come direttore del Centro di Neurotecnologia presso il Massachusetts General Hospitalstima che, dall'inizio della ricerca clinica, solo circa 50 volontari in tutto il mondo hanno ricevuto un impianto BCI a lungo termine.

“Uno dei vantaggi di questa tecnologia è che impariamo moltissimo da ciascun partecipante alla sperimentazione”, afferma Hochberg. “Dieci anni fa, quando è stato chiesto quando sarebbero stati questi dispositivi [widely] disponibile, la mia risposta è stata che ci sarebbero voluti decenni. Il campo è ancora agli inizi ma, ora, penso che passino solo pochi anni prima che il primo di questi dispositivi diventi disponibile per le persone che ne trarranno beneficio, dopo una sperimentazione clinica di successo”.