Mar. Mar 5th, 2024

Medici e infermieri del Golborne Medical Centre, in una delle zone più povere del Regno Unito, si affollano in una piccola sala esami, ansiosi di provare un nuovo stetoscopio.

Lo strumento è simile a quelli in uso nella clinica, che non sono stati riprogettati da circa 200 anni. Questo però presenta una differenza significativa: utilizza l’intelligenza artificiale per rilevare istantaneamente le malattie cardiache.

Lo studio Golborne, che si trova sulla ferrovia dal ricco quartiere londinese di Notting Hill, è uno dei 200 ambulatori di medicina generale nel nord-ovest di Londra e nel Galles a ricevere uno stetoscopio AI nella prima implementazione della tecnologia nel Regno Unito nelle cure primarie. Quasi la metà dei pazienti di Golborne provengono da gruppi etnici minoritari non bianchi, che tendono ad affrontare un rischio maggiore di morte per malattie cardiache.

Lo strumento è stato concesso in licenza dalle autorità di regolamentazione medica per l’uso da parte dei medici generici e sarà il primo prodotto di intelligenza artificiale su cui si potrà fare affidamento per prescrivere farmaci salvavita senza la necessità di una prima revisione specialistica.

La diagnostica basata sull’intelligenza artificiale promette di cambiare le regole del gioco per il servizio sanitario nazionale del Regno Unito e il suo personale, che lavora sotto enorme pressione. Mentre il servizio sanitario si avvia verso quello che si prevede sarà uno degli inverni più duri, i dati di ottobre hanno mostrato che le persone stavano aspettando un numero quasi record di 7,7 milioni di appuntamenti non di emergenza.

Se adeguatamente progettato e testato, il software di intelligenza artificiale può fornire risultati immediati, è economico da implementare su larga scala e può aiutare a stabilire le priorità e a classificare i pazienti nelle liste di attesa. La velocità della tecnologia potrebbe aiutare a evitare migliaia di morti in eccesso, offrendo allo stesso tempo grandi risparmi ai servizi sanitari sovraccarichi.

“Ci sono circa 300.000 pazienti in liste d’attesa diagnostiche per patologie cardiache”, ha affermato Mihir Kelshiker, cardiologo del NHS e ricercatore clinico in salute digitale presso l’Imperial College di Londra che sta supervisionando l’implementazione del nuovo strumento.

Stetoscopio AI
Lo stetoscopio non si è evoluto negli ultimi 200 anni, ma ora la tecnologia dell’intelligenza artificiale potrebbe aiutare ad accelerare la diagnosi e il trattamento delle malattie cardiache

Gli esperti hanno affermato che la prevalenza delle malattie cardiache nel Regno Unito sarà probabilmente circa il doppio dei numeri registrati.

L’obiettivo dello stetoscopio AI, progettato da Eko, spin-off della Mayo Clinic, è quello di colmare queste lacune e salvare la vita dei malati di cuore che finiscono per aver bisogno di cure di emergenza in ospedale. “Questo è un percorso per trattare i pazienti precocemente mentre aspettano”, ha detto Kelshiker.

Per ogni paziente prelevato dalle cure primarie, prima del ricovero d’urgenza, il servizio sanitario nazionale risparmia 2.500 sterline. “Ridimensionandolo in un solo settore nel nord-ovest di Londra. . . sbloccherà immediatamente circa 1 milione di sterline all’anno per il sistema”, ha affermato Kelshiker.

La procedura tradizionale è spesso imperfetta. I medici di base effettuano la prima diagnosi, utilizzando normali stetoscopi e il loro giudizio clinico. Tuttavia, i sintomi comuni dell’insufficienza cardiaca, come affaticamento e gonfiore addominale, sono molto generali e spesso non vengono rilevati durante le visite di routine di 10 minuti, il che può portare i pazienti ad ammalarsi gravemente.

Qualsiasi diagnosi di patologia cardiaca necessita di un esame del sangue per conferma e di un rinvio a uno specialista per eseguire un elettrocardiogramma o una scansione. I pazienti non possono essere trattati senza la conferma di entrambi i test.

Sebbene le diagnosi debbano essere effettuate entro sei-otto settimane, attualmente sono necessari, in media, da otto a dodici mesi per vedere un cardiologo nel Regno Unito.

“Ci sono circa 30.000 morti in eccesso all’anno, mentre aspettano questo tipo di test. Ecco dov’è il collo di bottiglia”, ha detto Kelshiker. “Le persone muoiono inutilmente”.

Alla clinica di Golborne a novembre, Patrik Bachtiger, medico del servizio sanitario nazionale in medicina acuta e ricercatore nel campo della salute digitale, ha dimostrato lo stetoscopio AI su Ronald, un paziente che si stava riprendendo da un infarto. Bachtiger, partner di Kelshiker nel progetto, ha posizionato l’apertura dello stetoscopio sul petto di Ronald per 15 secondi, mentre gli algoritmi sottostanti analizzavano il suo ritmo cardiaco e caricavano immediatamente i risultati online.

Patrik Bachtiger, Mihir Kelshiker, Alexei Peters e Melanie Almonte all'Imperial College di Londra
Il team dietro l’iniziativa per utilizzare lo stetoscopio AI comprende Patrik Bachtiger, a sinistra, Mihir Kelshiker, Alexei Peters e Melanie Almonte dell’Imperial College di Londra © Dispensa

Yasmin Razak, il medico di base della clinica, è rimasto colpito dalla velocità e dalla facilità d’uso dello strumento, nonché dalle misurazioni sfumate effettuate dal software. Lo ha già provato su un paziente malato durante una visita a domicilio. “Stiamo raggiungendo una quota maggiore della popolazione che normalmente avrebbe difficoltà ad accedere all’assistenza sanitaria”, ha affermato. “Qui c’è il potenziale per fare uno screening a livello di popolazione, perché è arrivato prima alle cure primarie”.

I medici dovranno confermare la diagnosi di IA con un esame del sangue, che di solito richiede un paio di settimane per essere completato a livello locale. I farmaci possono essere prescritti immediatamente.

Tradizionalmente le start-up hanno dovuto sperimentare, finanziare e testare la propria tecnologia con i singoli ospedali e i trust del sistema sanitario nazionale, gli enti responsabili della fornitura di assistenza sanitaria in una regione.

Ciò rallenta il processo di espansione e può diventare un ostacolo all’adozione della tecnologia, ha affermato Kelshiker.

Lo stetoscopio AI però non è più in fase di prova e non necessita della compilazione di moduli o di richieste di consenso cartaceo, ha detto Kelshiker allo staff clinico di Golborne, che si trova nel reparto più disagiato di Londra e il secondo più disagiato del Regno Unito.

“È come offrire al paziente un ECG o un esame con lo stetoscopio”, ha detto. “Vorremmo chiedervi di usarlo su ogni singolo adulto che entra nello studio. E la ragione di ciò è colmare il divario di rilevamento di queste malattie cardiache”.

In 15 secondi, lo stetoscopio Eko è in grado di rilevare tre tipi di malattie cardiache: l’insufficienza cardiaca, che rappresenta fino al 4% del budget annuale del Servizio sanitario nazionale; fibrillazione atriale o battito cardiaco irregolare, che è la principale causa di ictus; e cardiopatia valvolare.

L’Eko negli studi clinici è stato in grado di rilevare circa l’85% dell’insufficienza cardiaca curabile nei pazienti. Aveva una specificità del 93% rispetto all’esame del sangue, il che significa che i pazienti con una diagnosi di IA hanno quasi sempre anche un esame del sangue anomalo.

Razak, che utilizza lo stetoscopio Eko da alcune settimane, ha affermato che la versione AI sembra meno tradizionale nel suo design, rispetto alle altre che ha utilizzato, il che potrebbe dare ai medici più anziani motivo di fermarsi. Richiede inoltre un dispositivo mobile da associare e una ricarica regolare: passaggi aggiuntivi a cui lei e gli altri dovranno abituarsi.

Tuttavia, l’adozione dello strumento negli studi medici di famiglia “parla da sola”, ha affermato. “Ho visto l’entusiasmo intorno a questo stetoscopio, tutti ne vedono il valore e gli ambulatori medici che si iscrivono sono normalmente troppo occupati per realizzare il cambiamento, per provare nuove tecnologie”, ha affermato.

“Si tratta di riconnettere i medici di base a ciò che amano del loro lavoro nell’assistenza primaria, il che sta apportando differenze significative alla salute dei loro pazienti”.