È stata facilmente la più grande crisi di sicurezza economica della pandemia: le interruzioni della catena di approvvigionamento che hanno afflitto il mondo industrializzato hanno messo in netto rilievo quanto dipendesse dall’economia globale da una manciata di produttori di microchip nell’Asia orientale.

L’aumento della domanda poiché i lavoratori costretti a tornare a casa hanno aggiornato la loro elettronica e i pendolari contrari ai trasporti pubblici hanno ordinato nuove auto hanno portato a carenze e colli di bottiglia e hanno innescato strette di mano nel Pentagono e in altre agenzie di sicurezza nazionale, le cui armi ad alta tecnologia avevano bisogno di chip realizzati vicino alle coste del l’emergente rivale geostrategico dell’Occidente, la Cina.

Nessuna azienda è stata più centrale in queste paure della Taiwan Semiconductor Manufacturing Company, che non solo produce quasi il 90% dei chip realizzati utilizzando le tecnologie più avanzate, ma ha anche la maggior parte della sua produzione su un’isola natale che è diventata l’obiettivo di sempre più belligeranti Minacce cinesi.

Con la Casa Bianca e il Congresso degli Stati Uniti che hanno messo la produzione interna di microchip al centro delle loro politiche economiche, la decisione di TSMC nel maggio 2020 di costruire un nuovo stabilimento di fabbricazione da 12 miliardi di dollari a Phoenix è emersa come forse l’investimento estero più seguito negli Stati Uniti in decenni.

La capacità di Phoenix di assicurarsi la fabbrica, che l’anno scorso ha aperto la strada nella sua fiorente periferia settentrionale, si basava, in parte, su tasse favorevoli alle imprese, una forza lavoro qualificata e programmi di supporto esistenti per le società estere, tutte qualità che hanno contribuito a mettere la capitale dell’Arizona in la top 20 della classifica FT-Nikkei Investing in America.

Ma Phoenix ha anche beneficiato della sua storia come casa di molti dei produttori di chip domestici americani, che sono stati a lungo superati dai rivali taiwanesi e sudcoreani. La città ha anche stretto legami decennale con Taipei, che è stata una “città sorella” di Phoenix dal 1979.

“Phoenix ha sempre avuto un rapporto molto forte con Taiwan”, afferma Christine Mackay, direttrice della comunità e dello sviluppo economico della città. Mackay e Kate Gallego, il sindaco democratico di Phoenix, hanno incontrato i dirigenti di TSMC durante un viaggio a Taiwan all’inizio del 2019 per celebrare i 40 anni di relazione con la città sorella.

“Quando parliamo con aziende come TSMC, ci dicono che sentivano davvero che apprezzavamo quello che stavano facendo e sapevano che sarebbero state una priorità per noi”, afferma Gallego.

TSMC afferma di aver iniziato a valutare seriamente le sedi statunitensi nel 2019 dopo che Mark Liu, presidente dell’azienda, ha partecipato a una conferenza a Washington, DC, per investitori stranieri sponsorizzata da SelectUSA, il programma del dipartimento del commercio statunitense per attirare capitali d’oltremare.

Rick Cassidy, amministratore delegato di TSMC Arizona, afferma che l’azienda stava cercando molte delle stesse qualità che altri investitori, sia stranieri che nazionali, cercano: costi bassi, forza lavoro di talento e una catena di approvvigionamento affidabile.

“In termini di economia dei costi, la nostra considerazione è stata la differenza di costo tra gli Stati Uniti e Taiwan: come potremmo livellare il campo di gioco tra il potenziale sito di investimento e le località in cui stiamo già operando”, afferma Cassidy.

Ma aggiunge che, a causa della vasta e complessa rete di fornitori dell’industria dei chip, TSMC si è orientata verso località con una storia nel settore dei semiconduttori.

Phoenix è emersa come una scelta ovvia, con la città che ha fatto risalire la sua eredità di semiconduttori alla prima struttura Motorola lì nel 1949. Trent’anni dopo, Intel ha iniziato a operare nella vicina Chandler e l’Arizona State University continua a sfornare specialisti di semiconduttori anche se gli Stati Uniti hanno offshore la maggior parte della sua produzione negli anni ’90.

“Ci sono state molte conversazioni approfondite con TSMC: come ci colleghiamo ai tuoi programmi? Come sensibilizziamo i tuoi studenti?” dice Kyle Squires, decano delle Ira A. Fulton Schools of Engineering dell’ASU. Le scuole hanno iniziato a incontrare TSMC a metà del 2019 per discutere del reclutamento.

Anche la politica ha giocato un ruolo, secondo Dick Thurston, ex vicepresidente senior e consigliere generale di TSMC, che ha lavorato con diverse agenzie governative desiderose di attirare il produttore di chip negli Stati Uniti.

Thurston afferma che gli assistenti dell’allora presidente Donald Trump erano ansiosi di indirizzare gli investimenti esteri verso i cosiddetti stati “oscillanti”, dove i sondaggi mostravano che il presidente in carica era in una dura lotta per la rielezione. Oltre ai tradizionali stati del campo di battaglia del nord come la Pennsylvania e il Wisconsin, l’Arizona era diventata la chiave degli sforzi della campagna di Trump.

“Quando Mark Liu era in visita a Washington nel 2019, la Casa Bianca stava suggerendo l’Arizona”, dice Thurston, aggiungendo che tra coloro che hanno consegnato il messaggio c’erano Mike Pompeo, il segretario di stato, e Wilbur Ross, il segretario al commercio.

Sebbene anche il Texas fosse uno degli obiettivi di Trump, due persone che hanno familiarità con la decisione di TSMC affermano che si è allontanata dallo stato perché la rivale Samsung aveva già investito lì e avrebbe continuato a costruire la propria fabbrica avanzata nel piccola città di Taylor.

I leader della città e dello stato hanno fatto di corteggiare TSMC una priorità. Oltre a Gallego e Mackay, la delegazione di novembre 2019 a Taipei includeva leader di università come ASU, servizi pubblici locali e ingegneri con sede in Arizona.

La campagna coordinata ha attirato l’attenzione a Taiwan. “Ci sono molti investimenti in Texas provenienti anche dall’industria dei semiconduttori. [But] essendo uno stato così grande, hanno un modo più decentralizzato di farlo, attirando investimenti e questo in realtà crea un po’ di confusione”, afferma un funzionario dell’American Institute di Taiwan, la quasi ambasciata del governo degli Stati Uniti a Taipei .

“Farò un complimento all’Arizona: la statale [economic development agency] e quello di Phoenix, che è quasi pubblico-privato, hanno un ottimo rapporto di lavoro”, aggiunge il funzionario.

Lo stato e la città hanno anche promesso di continuare a supportare l’azienda una volta aperta la strada a Phoenix, fornendo ai dipendenti espatriati risorse in lingua mandarina e collegando le loro famiglie ai distretti scolastici locali, afferma Mackay.

“Dall’inizio del nostro processo di selezione, sono stati molto favorevoli ed entusiasti della nostra crescita pianificata”, afferma Cassidy. “Sono sempre stati molto proattivi nel rispondere alle nostre domande e nel darci risorse”.

Mackay afferma che almeno 40 fornitori sono venuti nell’area di Phoenix dall’annuncio di TSMC. A giugno, la Bank of Taiwan ha annunciato che avrebbe aperto un ufficio in città per servire le aziende taiwanesi.

“La storia è appena iniziata”, afferma Grace O’Sullivan, vicepresidente dell’ASU e punto di contatto di TSMC presso l’università, aggiungendo che il vero lavoro sarà la costruzione di una partnership di lunga durata con l’azienda.