Tra un applauso esultante, il 1° agosto la Razoni è scivolata fuori dai suoi ormeggi con il clacson squillante: la prima nave a lasciare il porto ucraino di Odesa dopo un blocco di quasi sei mesi per mano della marina russa.

“Questi sono i suoni di un porto funzionante”, ha detto il sindaco Gennadiy Trukhanov. “È difficile per la città vivere senza questi suoni”.

Le navi sono rimaste bloccate a Odesa e negli altri porti ucraini del Mar Nero dopo l’inizio dell’invasione russa a febbraio, intrappolate tra le mine marittime difensive del paese e la marina russa. I prezzi alimentari globali sono balzati in alto quando una delle vie di approvvigionamento internazionali più cruciali per il grano è stata soffocata e Odesa, il porto più importante dell’Ucraina, è stata privata di gran parte del suo sostentamento.

“Quando il porto è stato chiuso a causa della guerra, sembrava che non solo le finestre fossero chiuse, ma anche le persiane”, ha detto Trukhanov.

Circa 200.000 residenti sono fuggiti dalla città nelle prime settimane di guerra, molti nella vicina Moldova o più in Europa. Nei mesi successivi i missili russi hanno colpito ripetutamente obiettivi a Odesa, uccidendo civili e distruggendo la pista dell’aeroporto.

Ma con la firma di un accordo umanitario multilaterale per liberare le rotte marittime per portare cibo ai mercati globali il mese scorso, è tornato un timido ottimismo.

Circa 30 navi hanno attraversato lo stretto corridoio dentro e fuori Odesa dal Iniziativa sui cereali del Mar Neromediato dal turco Recep Tayyip Erdoğan, dalle Nazioni Unite, dalla Russia e dall’Ucraina, è stato concordato il 22 luglio. Venerdì, il segretario generale delle Nazioni Unite António Guterres si recherà in visita a Odesa, in segno di speranza che l’accordo regga.

Le navi sono ora scortate dai capitani di rimorchiatori ucraini attraverso uno stretto corridoio marittimo fino al bordo del campo minato piantato dalle forze ucraine prima di dirigersi a Istanbul per essere autorizzate per le loro rotte finali.

L’accordo sul grano ha fatto sperare che Odesa, fondata come porto franco dalla russa Caterina la Grande alla fine del 18° secolo, sopravvivesse alla guerra senza subire la distruzione di altre città ucraine sotto l’assalto del presidente russo Vladimir Putin.

“Il porto è la fonte della ricchezza di Odesa e il motivo per cui Odesa esiste”, ha detto Roman Morgenstern, direttore di Ukrferry, che aveva intrappolato due traghetti merci e passeggeri che solcavano le acque tra Odesa e Istanbul quando è iniziata la guerra. “Per noi è stato un colpo mortale. Centinaia di dipendenti, una grande organizzazione che abbiamo costruito in 25 anni: cosa dovremmo fare in queste circostanze?”

Con il blocco parzialmente revocato e la linea del fronte della guerra a due ore di distanza, il porto di Odesa si prepara a un lento ripristino delle attività, anche se la minaccia rimane. Quattro missili si sono schiantati contro il porto il 24 luglio, colpendo quella che il ministero degli Esteri russo ha descritto come una nave militare ucraina.

Il blocco ha colpito duramente l’economia ucraina. La stragrande maggioranza delle esportazioni del paese in valore, compreso l’acciaio, ha utilizzato il porto di Odesa e i suoi due vicini più piccoli, anch’essi bloccati, per raggiungere mercati lontani.

Il porto è anche fondamentale per gli agricoltori ucraini. Fino allo scoppio della guerra, era il centro di una rete logistica che portava milioni di tonnellate di grano dal suo fertile “cestino del pane” di terra nera al Mar Nero, da dove veniva esportato fino all’Africa e al sud-est asiatico.

Con i porti bloccati, i silos di grano all’interno del paese erano pieni e il mercato locale per le consegne di cibo è crollato, lasciando gli agricoltori insicuri se avrebbero recuperato i loro costi se avessero piantato un raccolto questo autunno.

“Quando i porti marittimi sono stati chiusi, il prezzo per la produzione locale non aveva senso per la semina invernale”, ha affermato Taras Kachka, sottosegretario dell’economia e capo negoziatore commerciale dell’Ucraina. Una piccola parte delle normali esportazioni ucraine è stata trasportata su strada, ferrovia e persino lungo il fiume Danubio, ma “la logistica ha consumato tutti i profitti”, ha affermato Kachka.

Si stima che circa 20 milioni di tonnellate di cereali rimangano intrappolate nei silos interni. Tuttavia, il proprietario di una società di autotrasporti ha affermato di aver già dirottato alcuni veicoli dalle rotte via terra alla Polonia nella speranza che gli agricoltori iniziassero a prenotare le consegne al porto.

L’accordo sul grano è stato descritto come un gesto umanitario dalla Russia, che ha promesso di non sparare sulle navi in ​​cambio di ispezioni congiunte con funzionari turchi e ucraini per verificare la presenza di armi.

Ma le arterie intasate della rete logistica cruciale richiedono tempo per liberarsi. Decine di navi devono ancora trovare la via d’uscita dal porto e non tutte sono coperte dall’iniziativa sui cereali, che si applica solo a cibo e fertilizzanti.

Gaurav Srivastava, dell’Harvest Group di Los Angeles, ha osservato con sollievo che due delle navi delle compagnie hanno finalmente lasciato i porti di Odesa e Chornomorsk trasportando circa 100.000 tonnellate di mais.

Ha detto che le cose erano state “davvero difficili” psicologicamente per gli equipaggi intrappolati a bordo. “Molto rapidamente, questo è diventato un problema umanitario: per l’equipaggio, per gli agricoltori, per il mondo”.

Fino a quando altre navi intrappolate non se ne andranno, non ci sarà spazio per altre navi per attraccare e raccogliere grano. E la guerra incombe ancora sulle speranze per la rinascita di Odesa. “Non posso pianificare nemmeno un giorno in anticipo”, ha detto il sindaco Trukhanov. “Come si può parlare di restaurare la città quando le cose sono ancora precarie? Non riusciamo nemmeno a trovare abbastanza equipaggi per le navi, anche se il porto è un po’ aperto”.

Morgenstern ha preso in considerazione l’idea di impilare sacchi di grano nei ponti di carico e riempire i camion di grano e caricarli nelle stive. Non è sicuro che il piano funzionerà, ma è fiducioso.

“Per ora, è consentito solo il grano, ma se non portiamo fuori le nostre navi, non abbiamo mercato, nessuna capacità di realizzare un ritorno sui nostri investimenti”, ha affermato. “Improvvisamente, con questo accordo, è come se avessimo finalmente un po’ d’aria nei nostri polmoni.”